Ancêtres des mammifères

dinosaure

Les plus anciens mammifères connus, datés d'environ 110 millions d'années (Myr), ont été identifiés auparavant à partir d'un petit nombre de dents fossiles, ce qui rend les comparaisons comportementales et anatomiques difficiles. Dans le numéro du 25 avril de Nature, Ji Qiang et ses collègues de l'Académie chinoise des sciences géologiques, à Beijing, rapportent la découverte d'un mammifère euthérien fossile presque intact, vieux de 125 millions d'années. 

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Qiang et AL ont identifié Eomaia scansoria (Eomaia signifiant "Mère de l'aube" et scansoria désignant son probable comportement d'escalade) dans la formation de Yixian de la province de Liaoning, en Chine, qui a donné des insectes et des dinosaures à plumes dans le passé. À partir d'une analyse phylogénétique, ils concluent que, bien qu'il s'agisse d'un mammifère placentaire primitif, il se reproduisait probablement comme un marsupial. La présence d'os épipubiens s'étendant vers l'avant et d'une ceinture pelvienne étroite suggère une courte période de gestation suivie d'un élevage parental des jeunes suspendus à l'abdomen.


En outre, l'analyse des membres du fossile a montré des os allongés pour les orteils et les doigts, ce qui suggère qu'il était adapté à la saisie de brindilles. Les auteurs concluent que "les premières lignées euthériennes ont développé différentes adaptations locomotrices, facilitant leur propagation vers diverses niches au Crétacé."


"Les preuves moléculaires et fossiles indiquent que les deux lignées [marsupiales et placentaires] se sont considérablement diversifiées au cours du Crétacé... Il semble au moins possible qu'une propension à grimper leur ait donné l'avantage", a déclaré Anne Weil, du département d'anthropologie biologique et d'anatomie de l'université Duke, dans un article d'accompagnement de Nouvelles et opinions.