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Découverte au Nouveau-Mexique du fossile d'un dinosaure rapace vieux de 67 millions d'années

Des chasseurs de fossiles ont découvert un dinosaure carnivore doté d'un corps à plumes, d'une poignée de fer et d'une queue pour la poursuite agile de ses proies, révélant ainsi que les dinosaures rapaces étaient prospères jusqu'au moment où l'astéroïde a frappé, il y a 66 millions d'années.


Les restes, composés d'une vingtaine d'ossements, ont été découverts dans le bassin de San Juan, au Nouveau-Mexique, dans des roches datant d'environ 67 millions d'années. Ils proviendraient d'un type de dromaeosauridés, une famille de dinosaures théropodes comprenant les raptors, qui semble avoir été un proche cousin du vélociraptor.


Baptisé Dineobellator notohesperus, un clin d'œil au peuple indigène de la région, les Navajo, au mot latin signifiant guerrier et à la région du sud-ouest des États-Unis où il a été découvert, l'animal aurait mesuré environ deux mètres de long, pesé entre 18 et 22 kg et était couvert de plumes.


Selon les chercheurs, les fossiles présentent un certain nombre de caractéristiques inhabituelles. "L'os de la partie supérieure du bras présente un angle très distinct, ce qui signifie que les muscles qui s'y attachent étaient plus efficaces que ceux des autres dromaeosauridés", a déclaré le Dr Steven Jasinski, de l'Université de Pennsylvanie, co-auteur de l'étude.

raptor

"[Cela] aurait permis aux muscles d'une taille similaire d'être plus forts et d'effectuer un travail plus rapide chez cet animal".


Les griffes de l'animal présentaient également de grandes projections sur leur face inférieure, là où les muscles et les tendons se seraient attachés. "Elles sont particulièrement grandes, ce qui aurait donné à cet animal une prise vraiment forte et la capacité de saisir des choses à la fois avec ses mains et ses pieds", a déclaré Jasinski.


Et alors que de nombreux dromaeosauridés avaient des queues rigides et renforcées qui servaient de contrepoids, aidant les animaux à courir rapidement tout en restant au ras du sol, la bête récemment découverte avait une caractéristique supplémentaire : la mobilité.


"La principale différence chez Dineobellator est qu'à la base de la queue, les vertèbres sont disposées différemment, ce qui rend la queue très mobile à la base", a déclaré Jasinski. Cela signifie, ajoute-t-il, que le dinosaure aurait été capable de fouetter sa queue rigide tout en poursuivant une proie en zigzag, ce qui signifie qu'il était non seulement un prédateur rusé, mais aussi agile.


Bien que les derniers instants du Dineobellator soient perdus dans le temps, l'équipe a trouvé une entaille dans l'une des griffes de l'animal qui semble avoir été faite à peu près au moment de sa mort, ce qui suggère que la bête a peut-être connu une fin difficile. "Nous pensons que ces marques sont dues à une altercation avec un autre Dineobellator ou un autre théropode prédateur", écrivent-ils.


Jasinksi note que si les dromaeosauridés étaient présents en Asie et en Amérique du Nord il y a environ 125 millions d'années, il existe peu de fossiles de la période qui a suivi, les restes plus récents ayant été découverts principalement en Asie.


"Il semblerait que les ancêtres de Dineobellator aient migré d'Asie et se soient diversifiés une fois de retour en Amérique du Nord, à la toute fin du Crétacé, juste avant leur extinction", a déclaré Jasinski.


Jasinski a déclaré que ces résultats soulignaient l'existence d'une diversité considérable avant l'extinction massive, alors que certains prétendent que les dinosaures étaient en déclin. "Cela montre que les dromeosauridés étaient toujours en train d'évoluer, qu'ils essayaient toujours de nouvelles voies d'évolution, de nouvelles caractéristiques, jusqu'à la toute fin", a-t-il déclaré.


Le Dr Stephen Brusatte, paléontologue à l'université d'Édimbourg, qui n'a pas participé aux recherches, est d'accord, ajoutant que Dineobellator est le meilleur dinosaure rapace fossile du sud de l'Amérique du Nord à la toute fin de l'ère des dinosaures, et l'un des derniers raptors survivants.


"En fait, il semble qu'il y avait plusieurs types de raptors en Amérique du Nord à cette époque, donc ils étaient vraiment prospères", a-t-il dit.


La créature aurait été redoutable, a-t-il ajouté. "Si vous l'aviez vu vivant, Dineobellator aurait ressemblé à un drôle d'oiseau à longue queue et à dents, mais un oiseau qui pouvait vous poursuivre à pied et vous étriper avec ses griffes". 



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