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Enantiorinthes

Découverte du plus vieil ancêtre des oiseaux modernes

Après que les oiseaux ont commencé à évoluer séparément des dinosaures à la fin de la période jurassique (il y a environ 150 millions d'années), deux groupes d'espèces se sont développés. Les Enantiorinthes, qui avaient des dents et des ailes griffues et ne volaient pas bien, se sont éteints il y a 66 millions d'années, tandis que les Ornithuromorpha ont évolué pour devenir les oiseaux modernes. Auparavant, le plus ancien fossile ornithuromorphe connu était daté de 125 millions d'années.

Enantiorinthes

Dans la nouvelle étude, des scientifiques de l'Académie chinoise des sciences, du musée d'histoire naturelle Tianyu de Shandong (Chine) et de l'université Macquarie (Australie) ont identifié les fossiles des dalles de pierre du bassin de Sichakou, dans la province de Hebei, comme appartenant à une espèce plus ancienne présentant des caractéristiques présentes chez les oiseaux modernes. Les oiseaux étaient très probablement de bons volants, avec des caractéristiques telles que des plumes d'ailes qui se chevauchaient pour créer une portance, une touffe de plumes sur le bord avant des ailes, présente chez les crécerelles modernes, qui augmente la manœuvrabilité pendant le vol, et une structure osseuse similaire à celle des oiseaux modernes. Le reste du corps des oiseaux était également couvert de plumes, y compris une crête de tête et une queue en forme d'éventail, mais les pattes étaient nues, ce qui suggère que l'A. meemannae était très probablement un limicole.


"Les plumes sont vraiment magnifiques. Il est incroyable qu'elles aient été si bien conservées pendant 130 millions d'années", a déclaré au Guardian le coauteur de l'étude, Min Wang, de l'Académie chinoise des sciences.


Cependant, comme les spécimens plus tardifs sont à certains égards moins semblables aux oiseaux modernes que la nouvelle espèce, il est fort probable qu'un ancêtre encore plus ancien reste à découvrir. "L'oiseau le plus primitif des Ornithuromorpha provient très probablement de dépôts plus anciens que ceux que nous avons découverts aujourd'hui", a déclaré M. Wang au Washington Post. 



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