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Découverte d'un cerveau de dinosaure fossilisé

Découverte d'un cerveau de dinosaure fossilisé

Au plus fort du Crétacé, un malheureux herbivore, probablement apparenté à Iguanodon, est tombé à la renverse dans une tourbière, s'est cogné la tête et s'est abîmé le cerveau. Aujourd'hui, environ 133 millions d'années plus tard, des scientifiques ont découvert un moulage sédimentaire de ce cerveau, gravé au fil des âges dans le crâne minéralisé du dinosaure. Le fossile, décrit dans une étude publiée la semaine dernière (27 octobre) dans Earth System Evolution and Early Life, est incroyablement bien conservé et, selon les auteurs, pourrait être la seule empreinte existante de tissu cérébral de dinosaure.
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L'endocaste a été découvert pour la première fois en 2004, lorsqu'un chasseur de fossiles en Angleterre est tombé sur un galet présentant d'étranges ondulations à sa surface. Les experts ont reconnu que le galet était un fossile de dinosaure, mais ils ne s'attendaient pas à ce qu'il contienne les restes minéralisés d'un tissu mou, et encore moins le premier cerveau de dinosaure enregistré. Si les heureux hasards d'une minéralisation rapide nous ont effectivement permis de trouver quelques dinosaures momifiés et même un ancien cerveau de poisson, les cerveaux fossilisés de dinosaures sont restés obstinément insaisissables. "Bien sûr, les dinosaures ont un cerveau", a déclaré à CNN David Norman, coauteur de l'étude et paléontologue à l'université de Cambridge (Royaume-Uni). "Mais cette découverte est étonnante, en soi, en raison de la rareté de la préservation des tissus mous chez les animaux de terrain, car ils se décomposent très rapidement."

Après avoir examiné le caillou au microscope électronique à balayage, Norman et ses collègues ont pu distinguer des vaisseaux sanguins, des capillaires, du tissu cortical et même des restes de méninges. Ils ont découvert que la structure du cerveau était similaire à celle des oiseaux et des reptiles modernes, et ont avancé que les eaux acides à action rapide de la tourbière avaient probablement préservé ses caractéristiques les plus fines.


Bien que le cerveau du dinosaure semble plus gros que prévu, les chercheurs précisent qu'il s'agit probablement d'un artefact du processus de décomposition. "Comme nous ne pouvons pas voir les lobes du cerveau lui-même, nous ne pouvons pas dire avec certitude quelle était la taille du cerveau de ce dinosaure", a déclaré Norman dans un communiqué.

"Les conditions étaient idéales pour permettre la préservation du tissu cérébral", a ajouté M. Norman dans son communiqué. "Espérons que c'est la première d'une longue série de découvertes de ce genre". 

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