Passer au contenu
SOLDES ÉTÉ 2021 : Jusqu'à -70% de réduction sur toute la boutique
SOLDES ÉTÉ 2021 : Jusqu'à -70% de réduction sur toute la boutique
Tetrapodophis

Découverte d'un fossile de serpent à quatre pattes

Tout comme le fossile Archaeopteryx est largement considéré comme un lien évolutif entre les dinosaures et les oiseaux, les scientifiques disposent désormais du chaînon manquant entre les lézards et les serpents, selon des chercheurs qui ont découvert un fossile remarquable dans un musée allemand. La nouvelle espèce fossilisée, Tetrapodophis amplectus, possède quatre membres préhensiles mais d'autres caractéristiques qui la rapprochent nettement des serpents, comme un corps allongé de manière élaborée et de grandes écailles ventrales.             

Tetrapodophis

"Du point de vue du développement, il pourrait s'agir de l'un des fossiles les plus importants jamais découverts", a déclaré à Nature le biologiste évolutionniste Martin Cohn, de l'université de Floride à Gainesville. "La combinaison d'un corps de serpent avec des membres antérieurs et postérieurs complets est comme une version serpent d'Archaeopteryx", a ajouté Cohn, qui n'a pas participé aux recherches.

Le Tetrapodophis fossilisé, dont le nom se traduit approximativement par "serpent câlin à quatre pattes", a été découvert au Brésil il y a plusieurs décennies dans un gisement crétacé riche en fossiles. Il est resté dans les collections du musée Bürgermeister Müller de Solnhofen, en Allemagne, jusqu'à ce que le paléobiologiste David Martill, de l'université de Portsmouth, au Royaume-Uni, remarque que le fossile de serpent avait quatre pattes alors qu'il guidait un groupe d'étudiants dans le musée. "Et là, ma mâchoire s'est décrochée", a-t-il confié au blog Not Exactly Rocket Science du National Geographic. "J'ai pensé : bon sang ! Et j'ai regardé de plus près et la petite étiquette disait : Fossile inconnu. C'est peu dire ! Aucun serpent n'a jamais été trouvé avec quatre pattes. C'est une découverte unique en son genre."

Martill et ses coauteurs ont décrit ce fossile unique dans un article de Science publié la semaine dernière (24 juillet). Ils suggèrent que Tetrapodophis utilisait probablement ses pattes pour saisir ses proies ou ses compagnons plutôt que pour se déplacer, et que la nouvelle espèce est probablement issue des lézards fouisseurs. "Tetrapodophis ne présente aucune adaptation aquatique, pas de longue queue en forme de rame, pas d'os épais pour servir de lest, pas de nageoires", a déclaré au New Scientist Nick Longrich, coauteur de l'étude, de l'Université de Bath (Royaume-Uni). "Mais il présente des caractéristiques de fouissement assez classiques, comme des épines basses sur les vertèbres, et une queue courte et un long tronc".

Certains chercheurs ne sont pas convaincus que le fossile représente une espèce de serpent transitoire. "Honnêtement, je ne pense pas que le fossile représente les restes d'un serpent", a déclaré à New Scientist Michael Caldwell, paléontologue à l'Université d'Alberta à Edmonton, au Canada, qui n'a pas participé aux recherches.

"Il manque complètement les caractéristiques clés de la colonne vertébrale qui en feraient un squamate [reptile à écailles] et plus particulièrement un serpent". Bien que certaines des caractéristiques des dents de Tetrapodophis ressemblent clairement à celles d'un serpent, Caldwell a ajouté que "si le reste de l'animal n'est pas un squamate, les dents ne font pas de vous un serpent."



Article précédent Découverte du plus vieil ancêtre des oiseaux modernes