Passer au contenu
SOLDES ÉTÉ 2021 : Jusqu'à -70% de réduction sur toute la boutique
SOLDES ÉTÉ 2021 : Jusqu'à -70% de réduction sur toute la boutique
ichtyosaure

Des pigments anciens mis au jour

Aujourd'hui, Johan Lindgren, de l'université de Lund, s'est lancé dans l'étude des couleurs préhistoriques. Son équipe a découvert des traces de mélanosomes, et des pigments sombres qu'ils contiennent, dans la peau de trois reptiles marins fossilisés : une ancienne tortue luth, un ichtyosaure en forme de dauphin et un mosasaure, un parent aquatique à nageoires des varans. Les résultats sont publiés aujourd'hui (8 janvier) dans Nature.

"C'est formidable de voir que des preuves de pigmentation ont été trouvées dans d'autres groupes d'organismes fossiles et dans d'autres types de tissus fossiles", a déclaré Nicholas Edwards de l'Université de Manchester, qui n'a pas participé à la recherche. Cela montre que ces pigments ne sont "pas nécessairement limités à un ensemble étroit de conditions de conservation", a-t-il écrit dans un e-mail.
ichtyosaure
Comme d'autres groupes, l'équipe de Lindgren a examiné ses spécimens au microscope électronique. Les chercheurs ont vu de longs mélanosomes en forme de saucisses, qui contiennent généralement de l'eumélanine, un pigment noir ou brun foncé.

Mais l'équipe est allée plus loin en étudiant également la composition chimique des fossiles, à l'aide d'une technique consistant à frapper les spécimens avec un faisceau focalisé d'ions et à analyser toutes les molécules qui ont rebondi. Cela a confirmé la présence d'eumélanine.

"La méthode est assez rapide et peu destructive", a déclaré Jakob Vinther, de l'université de Bristol, qui a été le premier à étudier les mélanosomes préhistoriques. "Si nous voulons examiner un dinosaure, nous ne pouvons pas gratter toutes les plumes, sinon un conservateur serait très mécontent. C'est une excellente méthode pour examiner des spécimens pour lesquels nous ne pouvons prélever que de petits échantillons."

L'équipe a découvert que leur ancienne tortue luth, un spécimen vieux de 55 millions d'années provenant du Danemark avait probablement un dos très foncé et un ventre clair. Ce motif, connu sous le nom de contre-ombre, est observé chez de nombreux animaux modernes, comme les grands requins blancs, les pingouins et les tortues luths vivantes, et contribue à camoufler les créatures aux yeux des observateurs, tant au-dessus qu'au-dessous.

Un dos foncé et riche en mélanine permet également à la tortue luth moderne d'absorber plus rapidement la chaleur du soleil et de maintenir une température corporelle élevée. Cette capacité l'aide probablement à atteindre rapidement une taille énorme et à survivre aussi bien dans les tropiques chauds que dans les pôles glacés. "C'est la seule tortue que l'on trouve dans ces environnements du Haut-Arctique et si vous regardez sa peau, elle est pleine à craquer de ces mélanosomes", explique Lindgren. "Il y a de fortes chances que la tortue fossile ait vécu une vie très similaire".

Il en va de même pour les deux autres reptiles que l'équipe a analysés : un ichtyosaure vieux de 190 millions d'années provenant d'Angleterre et un mosasaure vieux de 86 millions d'années provenant des États-Unis. Il semble que ces créatures avaient également une peau foncée et riche en mélanine, qu'elles grandissaient rapidement et qu'on les trouvait dans les eaux polaires.

À la surprise de Lindgren, l'ichtyosaure n'était pas à contre-jour comme la tortue, mais uniformément foncé sur toute sa surface. "On ne voit pas cela chez beaucoup d'animaux aujourd'hui, à l'exception du cachalot", a déclaré Lindgren. Les cachalots plongent profondément, et leur couleur entièrement noire peut les aider à se cacher dans les profondeurs sans lumière. Lindgren a suggéré que la couleur uniforme de son ichtyosaure corrobore l'idée populaire selon laquelle certains de ces animaux étaient également des plongeurs profonds.

Toutefois, M. Edwards prévient que "ce domaine de recherche n'en est encore qu'à ses débuts". Il est peut-être prématuré de faire des affirmations sur le rôle de la mélanine chez ces espèces anciennes, étant donné que ce pigment est commun et qu'il peut avoir de nombreuses fonctions. "De plus, les méthodes utilisées ici ne peuvent fournir des données que sur une surface extrêmement réduite", a-t-il ajouté, notant que les chercheurs doivent faire preuve de prudence avant d'extrapoler ces données pour peindre un organisme entier.

Les plumes des dinosaures avaient probablement une large gamme de couleurs, et seules certaines d'entre elles, rouges, brunes, noires et blanches, étaient représentées par des mélanosomes. En revanche, Lindgren soupçonne que les motifs d'eumélanine de ses trois spécimens reflètent plus fidèlement toute la gamme de leurs couleurs. "Si vous regardez les animaux marins modernes, qu'il s'agisse de baleines, de requins pélagiques ou de tortues, ils sont principalement contre-teints ou d'une seule couleur", a-t-il déclaré. "Il y a d'assez bonnes chances que nous voyions une grande partie de leur coloration d'origine".

La présence de mélanine peut expliquer pourquoi les peaux de ces reptiles étaient si bien conservées. Contrairement à d'autres molécules qui se désagrègent avec l'énergie ou la chaleur, la mélanine absorbe les rayons ultraviolets et protège les cellules des hautes températures et des agressions chimiques. "La seule raison pour laquelle nous avons ces peaux est qu'elles sont remplies de mélanosomes", a déclaré Lindgren. C'est pourquoi il espère récupérer et analyser des échantillons de peau similaires provenant d'autres espèces marines.
Article précédent Prendre la température d'un Dino
Articles suivant Un fossile remanie l'arbre généalogique des oiseaux