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fossile dinosaure

Des scientifiques reconstituent numériquement les crânes de dinosaures dans des œufs fossilisés

Les crânes fossilisés d'embryons de dinosaures morts dans leurs œufs il y a environ 200 millions d'années ont été reconstitués numériquement par des scientifiques, ce qui jette une nouvelle lumière sur le développement des animaux et sur la proximité de leur éclosion.


La rare ponte de sept œufs, dont certains contiennent des embryons, a été découverte en Afrique du Sud en 1976. Les jeunes en développement se sont révélés être une espèce de dinosaure appelée Massospondylus carinatus.


Ces mangeurs de plantes étaient les ancêtres des dinosaures sauropodes comme le diplodocus et, à l'âge adulte, ils marchaient sur deux jambes, mesuraient environ cinq mètres du nez à la queue, avaient un long cou et une petite tête.


Aujourd'hui, les chercheurs affirment avoir réalisé des tomodensitométries à haute résolution pour reconstruire numériquement les minuscules crânes des embryons, ce qui a permis de jeter un nouvel éclairage sur leur développement.

fossile dinosaure

"L'un des plus gros problèmes lorsqu'on étudie des embryons est qu'une grande partie des tissus que l'on utilise normalement pour définir ces stades de développement chez les embryons ne vont pas se fossiliser", a déclaré le Dr Kimi Chapelle, co-auteur de la recherche à l'Université de Witwatersrand en Afrique du Sud.


Les tentatives précédentes pour déterminer le degré de maturité des embryons de dinosaures, comme l'examen du niveau de contact entre les différentes parties du crâne, se sont heurtées à des difficultés, notamment en raison de la difficulté d'évaluer ces caractéristiques. Toutefois, selon Mme Chapelle, les scans offrent une approche différente, permettant aux chercheurs d'examiner le degré de formation osseuse et d'explorer des parties du spécimen autrement cachées.


La nouvelle recherche, publiée dans la revue Scientific Reports, révèle des restes d'embryons dans trois des œufs, les minuscules crânes de 2 cm de long présentant deux séries de dents.


Mais alors que l'une d'entre elles était dentelée et ressemblait à des dents d'adultes, comme cela avait déjà été observé chez d'autres embryons de dinosaures, l'autre était différente, composée de dents simples, de forme conique. "Nous n'avons jamais vu cela auparavant", a déclaré Mme Chapelle, ajoutant que, comme de nombreux reptiles aujourd'hui, les dinosaures auraient probablement perdu ou réabsorbé ces dents avant de développer les dents avec lesquelles ils allaient éclore.


L'équipe s'est également appuyée sur des données recueillies précédemment sur les embryons de trois animaux vivants aujourd'hui, la tortue africaine à éperon, le poulet et le crocodile du Nil, et a suivi l'emplacement et l'étendue de la formation du tissu osseux dans leurs embryons au cours de leur incubation. Ils ont ensuite appliqué leurs conclusions à un autre animal vivant, le dragon barbu central.


Les résultats révèlent que si les animaux ont des temps d'incubation différents, la séquence et le moment relatif de la formation du tissu osseux dans les crânes sont similaires.


Étant donné que les quatre animaux, ainsi que les dinosaures, appartiennent au même groupe de vertébrés terrestres, les sauriens, Mme Chapelle a déclaré que le développement des embryons de dinosaures a probablement suivi un chemin similaire.


"Le fait de disposer de cette même chronologie relative nous permet d'appliquer la méthode aux dinosaures, quelle que soit leur période d'incubation, et de déterminer leur niveau de développement", a-t-elle déclaré.


Alors que les travaux précédents suggéraient que les embryons de dinosaures étaient sur le point d'éclore au moment de leur mort, l'équipe affirme que leur comparaison, ainsi que les résultats des dents, suggèrent que les embryons n'étaient qu'à 60% de leur période d'incubation, ce qui en fait les embryons de dinosaures les moins développés actuellement connus.


Michael Benton, professeur de paléontologie des vertébrés à l'Université de Bristol, qui n'a pas participé aux recherches, a déclaré que l'étude était un travail fantastique montrant la capacité de la technologie moderne à révéler des détails étonnants, même sur des embryons de dinosaures.


Il a également salué la méthode utilisée par l'équipe pour comparer la croissance des crânes.


"Cela donne une méthode fiable pour vieillir un embryon de dinosaure pour la première fois, et des événements particuliers du développement peuvent être identifiés, comme l'apparition précoce des dents et leur réabsorption, bien avant l'éclosion de la petite créature", a-t-il déclaré. 



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