Deux nouveaux mammifères du Jurassique découverts

mammifère dinosaure

Au cours de la période jurassique (il y a 200 millions à 145 millions d'années), les mammifères se cachaient dans l'ombre d'un nombre impressionnant de dinosaures, mais de récentes découvertes de fossiles montrent que les petites créatures ressemblant à des rongeurs étaient peut-être très diverses à l'époque. Des chercheurs du Musée d'histoire naturelle de Pékin et de l'Université de Chicago ont rapporté les découvertes, qui ont été faites initialement par des agriculteurs du nord-est de la Chine, dans deux articles de Science publiés aujourd'hui (13 février).

mammifere dinosaure

L'un de ces minuscules mammifères, Agilodocodon scansorius, était arboricole et possédait de longues griffes et des dents acérées et rongeuses. Il est considéré comme le plus ancien mammifère arboricole encore découvert. L'autre, Docofossor brachydactylus, était enfoui dans le sol et est le plus ancien mammifère souterrain jamais découvert. Les fossiles nouvellement découverts "nous donnent une vision très différente de la vie des mammifères à l'époque des dinosaures", a déclaré à Science John Wible, expert en évolution des mammifères au Carnegie Museum of Natural History de Pittsburgh, en Pennsylvanie, qui n'a pas participé aux travaux.

Les nouvelles espèces, qui appartiennent toutes deux à un ordre de mammifères disparus connu sous le nom de Docodonta, pourraient contribuer à réécrire le concept selon lequel les premiers groupes de mammifères étaient phénotypiquement homogènes. "Ce qui est nouveau avec cette découverte de deux docodontes supplémentaires, c'est que l'un d'entre eux s'avère être un mammifère souterrain avec des motifs digitaux hautement spécialisés ; l'autre est un excellent grimpeur d'arbres", a déclaré à Live Science Zhe-Xi Luo, biologiste à l'université de Chicago et coauteur des deux articles. "À partir de leurs fonctions locomotrices, nous pouvons déduire sans risque de nous tromper que la diversité écologique des docodontes avait une énorme portée, bien plus que ce que nous avions prévu auparavant."

"Les deux articles contribuent considérablement à la nouvelle image des mammifères mésozoïques comme étant très diversifiés", a déclaré à Live Science Thomas Martin, paléontologue à l'Université de Bonn en Allemagne. "L'ancienne image de créatures généralisées et "primitives" n'est plus valable. Ils vivaient dans l'ombre des dinosaures, mais ils se sont apparemment épanouis dans cette niche."