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dinosaure

Empreintes de stégosaurus découvertes sur l'île de Skye

Selon des chercheurs, des dépressions de la taille d'un pamplemousse découvertes dans des rochers de l'île de Skye ont révélé qu'un type de stégosaure errait autrefois dans le paysage.


Les traces nouvellement découvertes forment une seule ligne de quelques mètres de long, avec un motif droite-gauche et deux empreintes de taille différente, comme on pourrait s'y attendre pour un animal à quatre pattes, avec un ensemble plus grand et de forme triangulaire, et l'autre ensemble plus petit et plus en avant.

stégosaure

"Ces proportions correspondent assez bien aux mains et aux pieds des squelettes de stégosaures", a déclaré le Dr Stephen Brusatte, paléontologue et co-auteur de l'étude de l'Université d'Édimbourg. "Ces empreintes sont la première preuve que nous avons que ce groupe de dinosaures très important et très emblématique a vécu en Écosse".


Brusatte a ajouté que le dinosaure qui a fait les empreintes avait la taille d'une vache, tandis que les empreintes elles-mêmes ont la taille d'un pamplemousse ou d'une petite théière. L'équipe ajoute que les traces ont été trouvées dans des roches sédimentaires datant d'environ 170 millions d'années, qui se sont formées à partir de vasières qui bordaient autrefois un lagon.


Les stégosaures, de gros mangeurs de plantes blindés, dotés de plaques verticales sur le dos et d'une queue en pointe, constituent un groupe important de dinosaures, mais Brusatte a noté qu'il existe peu d'os ou de traces datant de cette époque sur Terre.


"Il semble que [ce groupe de dinosaures] commençait à évoluer, à se répandre, au milieu du Jurassique, et nous en avons des aperçus fugaces au début de leur évolution", a-t-il déclaré.


La nouvelle étude, publiée dans la revue Plos One, fait suite aux précédentes découvertes de l'équipe, notamment les traces qui ont révélé qu'en plus des énormes dinosaures phytophages au long cou connus sous le nom de sauropodes, Skye abritait autrefois des dinosaures carnivores, probablement des théropodes.


Comme pour cette étude, les empreintes récemment découvertes ont été trouvées à Rubha nam Brathairean, ou Brothers' Point, à l'est de l'île, mais sur deux sites différents.


En plus des empreintes de stégosaures, l'équipe a trouvé d'autres traces, avec environ 50 empreintes découvertes au total.


"Il y a des empreintes à trois doigts avec des marques de griffes qui ont été faites par des théropodes, mais il n'y avait pas de traces de sauropodes sur ces sites", a déclaré Brusatte, notant que des traces de ces derniers avaient été trouvées précédemment plus loin dans ce qui était autrefois le lagon, ce qui suggère que les sauropodes éclaboussaient les eaux peu profondes plutôt que de marcher sur les vasières.


Cependant, certaines des empreintes à trois doigts nouvellement découvertes étaient plus grandes que d'autres et avaient des orteils courts, ce qui, selon l'équipe, pourrait être le fait d'un autre type de dinosaure, des créatures mangeuses de plantes, équipées d'oiseaux, appelées ornithopodes, un groupe qui comprend les dinosaures à bec de canard. Mais Brusatte a déclaré que d'autres preuves étaient nécessaires.


"Si nous trouvons des ossements de grands ornithopodes à Skye, je pense que ce sera un bon signe que certaines de ces traces ont été faites par des ornithopodes", a-t-il déclaré.


L'équipe affirme que ces nouvelles découvertes élargissent notre compréhension de la communauté de dinosaures qui a autrefois parcouru l'île écossaise.


"L'île aurait été envahie par de nombreux types de dinosaures différents : des mangeurs de viande, des mangeurs de plantes, des grands, des petits, des dinosaures qui couraient partout, des dinosaures qui pataugeaient dans l'eau, des dinosaures au long cou, des dinosaures avec des plaques sur le dos", a déclaré Brusatte. Il a ajouté qu'au milieu du Jurassique, Skye n'était pas l'environnement froid et balayé par les vents que nous connaissons aujourd'hui , elle était plus proche de l'équateur.


"C'était une île située au milieu de l'Atlantique qui ne cessait de s'élargir, avec un climat subtropical, humide et chaud, avec des rivières qui drainaient des montagnes au milieu de l'île pour se jeter dans l'océan, puis des plages et des lagons qui bordaient les côtes, et ces endroits étaient des refuges pour les dinosaures et pour toutes sortes d'autres espèces", a déclaré Brusatte.


Selon l'équipe, les dernières découvertes soulignent l'importance de réexaminer les zones bien connues, notant que l'un des sites a été examiné par les paléontologues et les géologues pendant des décennies, mais que ses secrets sont restés cachés jusqu'à ce qu'une tempête déplace des rochers.



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