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Est-ce que le Spinosaurus nageait ?

Est-ce que le Spinosaurus nageait ?

Un étrange dinosaure carnivore pourrait avoir été le premier animal terrestre à s'adapter à la vie aquatique. Avec des pieds à fond plat pour pédaler, des os denses pour réguler la flottabilité et des narines rétractables loin à l'arrière du crâne, Spinosaurus aegyptiacus a pu chasser ses proies aussi bien sur terre que dans les lacs et les rivières. Son mode de vie semi-aquatique a été révélé par une analyse d'os fossiles disparates assemblés dans le squelette le plus complet de spinosaur, décrit la semaine dernière (11 septembre) dans Science.


Le paléontologue Nizar Ibrahim de l'université de Chicago et ses collègues ont découvert par hasard certains des os utilisés dans cette étude dans un musée de Milan ; d'autres ont été collectés par un chasseur de fossiles indépendant au Maroc, qui a conduit les chercheurs sur un site où ils ont trouvé d'autres restes. Ces spécimens, les descriptions antérieures et les modèles numériques suggèrent que les spinosaures de 50 pieds de long ont pu chasser dans les cours d'eau d'Afrique du Nord il y a environ 97 millions d'années.


Son petit bassin et ses membres postérieurs courts suggèrent que S. aegyptiacus marchait peut-être à quatre pattes et avait un centre de gravité plus avancé. Associées aux adaptations des pieds et des os proposées, ces adaptations en auraient fait un nageur redoutable. Mais les auteurs écrivent dans leur article que l'une de ses caractéristiques les plus marquantes, une structure géante en forme de voile sur sa colonne vertébrale n'était probablement qu'une façade.     


"Il n'y a aucun doute dans mon esprit que Spinosaurus aurait fait la plupart de sa chasse dans l'eau", a déclaré Ibrahim à Nature. Le coauteur de l'étude, Paul Sereno, a déclaré au Christian Science Monitor que le dinosaure pagayait probablement avec ses pattes arrière, mais que sa queue propulsive ressemblait à celle d'un crocodile. "C'est une chimère, mi-canard et mi-crocodile", a-t-il déclaré.


"Un animal éteint qui nous semblait déjà assez bizarre était en fait encore plus étrange", a déclaré à Science News Lawrence Witmer, de l'université de l'Ohio à Athènes.

spinosaurus

Cette découverte spectaculaire n'a cependant pas convaincu tout le monde que les spinosaures savaient nager. Sur Twitter, John Hutchinson, du Royal Veterinary College de l'Université de Londres, a fait remarquer que "la plupart des queues de dinosaures sont bonnes pour nager". Dans un billet de blog, le paléontologue Scott Hartman a décrit la nouvelle étude comme "une contribution importante", mais a averti que les membres postérieurs et le bassin plus petits pourraient provenir d'animaux juvéniles.


"C'est une spéculation vraiment excitante, mais j'aimerais voir des preuves plus concluantes", a déclaré Hutchinson à Nature.

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