La fausseté des fossiles vivants

fossile

Les crevettes têtards d'aujourd'hui, ou notostracés, ont un corps en forme de bouclier, qui se termine par une paire de filaments fourchus, une forme qui les rend presque impossibles à distinguer de leurs ancêtres de la période triasique, il y a quelque 265 millions d'années. Cette constance extérieure leur a valu le qualificatif de "fossiles vivants", un terme désignant des espèces sans parent proche vivant, qui semblent être restées inchangées pendant de longues périodes.

Mais selon une analyse génétique des notostracés publiée aujourd'hui dans PeerJ, ces animaux n'ont absolument pas cessé d'évoluer. En effet, les chercheurs commencent à se rendre compte que le terme "fossile vivant" est mal choisi. L'un après l'autre, les exemples classiques, les limules, les cœlacanthes, les cycades, etc. , se sont révélés très différents des fossiles auxquels ils ressemblent apparemment, soit au niveau génétique, soit par de subtils changements physiques. Leur nature reconnaissable est un leurre : ces créatures n'existaient tout simplement pas sous leur forme actuelle il y a des millions d'années.

fossile

Je préférerais que l'on abandonne complètement le terme "fossile vivant", car il est généralement trompeur", a déclaré Africa Gomez, de l'université de Hull, qui a dirigé l'étude.

Dans la dernière étude en date visant à réfuter le concept de fossile vivant, Thomas Mathers, étudiant de Gomez à l'université de Hull, a séquencé plusieurs gènes de 270 crevettes têtards, et a construit un arbre généalogique retraçant leurs relations évolutives. Bien que les taxonomistes reconnaissent 11 espèces de crevettes têtards, sur la base des preuves ADN, Mathers pense qu'il existe en réalité 38 espèces distinctes. Celles-ci appartiennent à deux genres vivants, Triops et Lepidurus, qui ont divergé l'un de l'autre il y a 184 millions d'années, au cours de la période jurassique. La diversification des espèces au sein de ces genres est apparue il y a environ 73 millions d'années.  "Nos travaux montrent que les organismes au plan corporel conservateur rayonnent constamment et, vraisemblablement, s'adaptent à de nouvelles conditions", a déclaré M. Gomez.

"L'article apporte une preuve supplémentaire, si besoin était, que le terme "fossile vivant" est à la fois mal défini et trompeur", a déclaré Patrick Laurenti, biologiste de l'évolution au CNRS en France. "Qualifier une espèce donnée de fossile vivant suggère qu'elle a traversé le temps sans évoluer, une hypothèse qui va à l'encontre des principes de la génétique évolutive."

Laurenti a constaté la même chose dans ses propres recherches sur les cœlacanthes, deux espèces de poissons qui sont peut-être l'exemple le plus cité de fossiles vivants. On pensait que l'ensemble du groupe était éteint depuis le Crétacé, jusqu'à ce qu'un pêcheur sud-africain en capture un vivant en 1939. Il était peut-être inévitable que le cœlacanthe en vienne à symboliser les reliques stagnantes d'une époque révolue, mais Laurenti souligne que leurs génomes ont évolué à des rythmes comparables à ceux des autres espèces, et que les cœlacanthes modernes sont en fait physiquement distincts des préhistoriques en termes de crâne, d'épines, de taille, etc. Et en 2011, les chercheurs ont découvert que l'une des espèces vivantes est en fait deux espèces distinctes, qui ont divergé l'une de l'autre il y a 200 000 ans.

Le même message s'applique à d'autres fossiles vivants. Les cycadales, par exemple, sont un type d'arbre qui est apparu il y a environ 280 millions d'années et qui dominait les terres à l'époque des dinosaures. Aujourd'hui, il n'en reste plus que 300 espèces, alors qu'elles étaient beaucoup plus nombreuses autrefois. Mais Nathalie Nagalingum, de l'université de Harvard, a découvert qu'elles n'ont que 12 millions d'années. Ils ne sont pas d'anciens survivants du Jurassique et du Crétacé, mais plutôt les descendants d'un retour plus récent, qui s'est produit après la disparition de la plupart de leurs anciens parents.

Le tuatara, une espèce unique de Nouvelle-Zélande ressemblant à un lézard, a également été considéré comme un fossile vivant. Mais une étude récente a montré qu'il différait sensiblement de ses parents du Trias et du Jurassique par le nombre de ses dents, les caractéristiques subtiles de son crâne, et probablement par son régime alimentaire. Et une analyse de son génome effectuée en 2008 a révélé une surprise encore plus grande : l'ADN du tuatara a changé plus rapidement que celui de tout autre vertébré, ce qui confirme que les changements moléculaires et physiques ne se reflètent pas nécessairement les uns les autres.

 "Le plan corporel [des soi-disant fossiles vivants] est efficace dans ce qu'il fait, même s'il peut changer dans des caractéristiques anatomiques mineures comme les poils de leurs pattes ou les détails de leurs mâchoires", a déclaré Gomez. Et même s'ils ressemblent superficiellement à leurs parents éteints, ils peuvent différer par des caractéristiques qui ne se fossilisent pas, comme les chants, les phéromones, la durée de vie ou les systèmes sexuels. Les notostracés, par exemple, ont évolué pour devenir hermaphrodites à plusieurs reprises, ce qui ne serait pas nécessairement reflété dans les archives paléontologiques. 

Bien que Darwin ait lui-même inventé le terme dans On the Origin of Species, Gomez a déclaré : "Je pense qu'il aurait été heureux s'il avait découvert que les fossiles vivants évoluent comme tout organisme et que nous n'avions plus à utiliser ce terme."