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La longue incubation des œufs pourrait avoir condamné les dinosaures

La longue incubation des œufs pourrait avoir condamné les dinosaures

De leurs entrailles à sang chaud à leurs extérieurs emplumés, de plus en plus de preuves montrent que les oiseaux et de nombreuses espèces de dinosaures avaient beaucoup en commun. Mais une différence essentielle existe au début de la vie, selon une étude publiée le 3 janvier dans PNAS : les dinosaures avaient des périodes d'incubation des œufs beaucoup plus longues, plus proches de celles des reptiles modernes que de celles des oiseaux.

oeuf de dinosaure

Gregory Erickson, paléontologue à l'université d'État de Floride, et ses collègues ont analysé le dossier dentaire des embryons dans les œufs fossilisés de dinosaures. En examinant les fines lignes de croissance qui représentent les dépôts quotidiens de tissu dentinaire appelé dentine, les chercheurs ont déterminé que les œufs de dinosaures mettaient probablement deux fois plus de temps à éclore que les œufs d'oiseaux de taille similaire. Selon l'étude, le Protoceratops andrewsi, un dino à cornes, couvait ses œufs pendant environ trois mois, tandis que l'Hypacrosaurus stebingeri, plus grand et à bec de canard, couvait les siens pendant six mois.

Ces résultats pourraient permettre de comprendre comment les dinosaures ont fini par s'éteindre. Le temps d'incubation augmente avec la taille de l'œuf, écrivent les auteurs, et l'Hypacrosaurus était loin d'être le plus grand dinosaure. Après un événement dévastateur comme l'impact d'un astéroïde, de longues durées d'incubation auraient été extrêmement désavantageuses, entravant la capacité des dinosaures à se repeupler rapidement et limitant leurs déplacements aux régions où ils pouvaient incuber leurs œufs.


"Ce qui serait vraiment intéressant maintenant, c'est de voir si les petits dinosaures théropodes comme le Velociraptor ont également incubé lentement", a déclaré à Science Magazine Stephen Brusatte, un paléontologue de l'Université d'Edinbourg qui n'a pas participé à l'étude. "Si les oiseaux de style plus moderne sont les seuls à incuber très rapidement, il se pourrait que cet exploit biologique leur ait donné un meilleur ticket de loterie pour survivre à l'impact de l'astéroïde qui a tué tous les autres dinosaures."  



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