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Tyrannosaurus rex

La réponse à l'énigme des archives fossiles pourrait se trouver chez les T rex adolescents, selon une étude.

Des recherches suggèrent que les T rex adolescents et d'autres dinosaures carnivores de la taille d'un lion ou d'un ours ont peut-être évincé les espèces plus petites, ce qui explique pourquoi il y en a si peu dans les archives fossiles.


Bien qu'ils aient dominé la terre pendant plus de 150 millions d'années, les dinosaures n'étaient pas particulièrement diversifiés, et la plupart des espèces connues étaient des géants pesant 1 000 kg ou plus, y compris les mégathéropodes massifs et carnivores comme le Tyrannosaurus rex.


Les petits dinosaures pesant moins de 60 kg sont particulièrement absents des archives fossiles. Cette situation est très différente de celle des autres vertébrés, qui présentent généralement un large éventail de tailles corporelles.

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Une étude publiée dans Science fournit une explication : les mégathéropodes ont peut-être adopté une approche consistant à "grandir vite, mourir jeune", ce qui signifie que la Terre était remplie d'adolescents carnivores occupant des niches écologiques qui auraient autrement accueilli des carnivores plus petits.


Pour vérifier cette théorie, Katlin Schroeder, de l'université du Nouveau-Mexique, et ses collègues ont analysé un ensemble de données sur les dinosaures représentant 43 communautés géographiquement situées sur sept continents et couvrant 136 millions d'années. Cette analyse a confirmé que les communautés contenant des mégathéropodes étaient largement dépourvues de carnivores de taille moyenne pesant entre 100 et 1 000 kg, alors que celles qui n'en avaient pas contenaient ces espèces.


En utilisant les informations existantes sur les taux de croissance de ces dinosaures et l'âge de leur mort, ils ont également calculé que les juvéniles devaient représenter une proportion substantielle de la population totale des mégathéropodes, suffisamment pour avoir supplanté les adultes de taille similaire de différentes espèces.

"Non seulement les juvéniles étaient beaucoup plus nombreux que les adultes, mais ils se seraient trouvés en plein dans cette fourchette de masse qui nous manque chez d'autres espèces", a déclaré Schroeder. Ces jeunes mégathéropodes pourraient bien avoir occupé une niche écologique différente de celle des adultes, tout comme le font aujourd'hui les dragons de Komodo, dont les jeunes éclosent des œufs, grimpent dans les arbres et mangent des insectes et des lézards, jusqu'à ce qu'ils deviennent trop grands et se laissent tomber au sol pour commencer à chasser des créatures plus grandes, des rongeurs aux buffles d'eau.


"Une chose qui ressort des mégathéropodes est qu'ils ont beaucoup changé au cours de leur croissance", a déclaré Schroeder. "Un Tyrannosaurus rex adulte était un animal énorme, robuste, capable de broyer les os, mais à l'âge juvénile, ils étaient plutôt légers, avaient le pied léger et n'avaient pas un crâne lourd et profond. Ils étaient peut-être de la même espèce génétique, mais ils étaient entièrement différents en apparence et en fonction."


Steve Brusatte, professeur de paléontologie et d'évolution à l'université d'Édimbourg, a déclaré : "Cette étude met des chiffres sur quelque chose que nous soupçonnions depuis longtemps mais que nous n'avions pas vraiment prouvé : que les plus grands dinosaures carnivores remplissaient différentes niches dans la chaîne alimentaire au fur et à mesure qu'ils grandissaient, passant d'éclosions miniatures à des adultes plus grands que des bus.


"Cela semble être une tendance constante chez les dinosaures, en particulier chez les communautés du Crétacé, vers la fin de leur règne. Il y avait peu d'espèces de dinosaures carnivores de taille adulte modérée, et cela parce que les juvéniles, les adolescents et les subadultes des grands dinosaures meurtriers contrôlaient ces niches. C'est une structure écologique très différente de celle à laquelle nous sommes habitués chez les mammifères aujourd'hui."

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