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La revue Dinosaures redécouverts, une transformation de notre compréhension

La revue Dinosaures redécouverts, une transformation de notre compréhension

"Dinosaure" est encore parfois utilisé comme un terme péjoratif. L'image d'un monstre des marais lourd et voué à l'extinction s'est avérée être une insulte trop attrayante pour que certains l'abandonnent. Ils devraient pourtant se méfier. Il n'y a rien de plus démodé et de plus figé que d'imaginer que les dinosaures n'ont eu qu'un succès stupéfiant. Au cours du dernier demi-siècle, une révolution paléontologique a transformé notre compréhension de ces animaux. Récemment, elle s'est accélérée de façon encore plus spectaculaire. "Une à une, écrit Michael Benton, les spéculations sur l'évolution, la locomotion, l'alimentation, la croissance, la reproduction, la physiologie et, enfin, la couleur sont tombées sous le coup de la transformation." De nos jours, les dinosaures sont à la pointe du progrès.

Sinosauropteryx

Le nouveau livre de Benton explique pourquoi. Tous ceux qui s'intéressent de près ou de loin à ce sujet ne voudront pas le manquer. Il est l'un des paléontologues les plus éminents du monde et, tout au long de son éminente carrière, il a été au cœur du changement radical intervenu dans la paléobiologie des dinosaures. Mais il est aussi un communicateur naturel. Enfant, il rêvait de devenir paléontologue afin d'être payé pour faire ce qu'il aimait : "collecter des fossiles, dessiner des créatures anciennes et lire sans fin sur les dinosaures". En tant que professeur, il a fait en sorte de rembourser sa dette envers le passionné amateur qu'il était autrefois. Il a été consultant pour l'émission "Walking With Dinosaurs" de la BBC et a fondé un programme éducatif visant à introduire la paléontologie dans les écoles. Aujourd'hui, avec The Dinosaurs Rediscovered, il a écrit un livre destiné au grand public qui explique non seulement ce que les spécialistes savent à leur sujet, mais aussi comment ils en sont arrivés là. Il s'agit d'un récit, comme le dit Benton, de "la transformation de la paléontologie en science".


Je défie quiconque est, comme moi, un non-scientifique de le lire et de ne pas ressentir un sentiment d'émerveillement devant ce que les paléontologues comprennent maintenant. Tant de choses qui, il y a 20 ans encore, étaient des suppositions, sont devenues des faits. Benton ouvre son livre le 27 novembre 2008 : le jour où son équipe est devenue "la toute première ou du moins la première enregistrée, à avoir vu des preuves de mélanosomes chez les dinosaures". Ces creux à l'intérieur des plumes d'un dinosaure chinois ressemblant à un oiseau, Sinosauropteryx, avaient autrefois contenu du pigment. Les mélanosomes étant en forme de boule, Benton a pu identifier la couleur des plumes. Sinosauropteryx avait été roux. L'excitation de Benton face à cette découverte est exprimée de manière captivante. "Notre premier désir était de nous précipiter et de le dire au monde entier, d'appeler la presse et de crier sur les toits ! D'un autre côté, en tant que scientifiques, nous sommes formés pour être prudents, et nous ne voulions pas avoir l'air idiot en faisant une affirmation aussi folle si les preuves n'étaient pas là." Mais les preuves étaient là ; et Benton est à la peine pour expliquer comment lui et ses collègues, bannissant les 125 millions d'années qui les séparaient de la vie du dinosaure qu'ils étudiaient, pouvaient être certains que leur affirmation était justifiée.



Lorsqu'ils écrivent sur leur profession, la plupart des paléontologues choisissent de mettre l'accent sur les expéditions dans la nature. Benton, qui a participé à de nombreux voyages sur le terrain en Amérique du Nord et en Chine, préfère s'attarder sur ce que l'on peut apprendre de retour au bureau. Ce n'est pas seulement la microscopie des fossiles qui a permis de réaliser des progrès étonnants dans notre compréhension des dinosaures au cours des deux dernières décennies. Il en va de même pour les progrès des modèles d'ingénierie et des méthodes de calcul. "Bien qu'ils puissent sembler moins excitants parce qu'ils n'impliquent pas de Land Rovers, de sueur et de lieux désertiques exotiques, ils peuvent être cruciaux pour résoudre des questions". Benton montre à quel point les dinosaures ont été ramenés à la vie dans les ordinateurs. Bien qu'il écarte toute possibilité d'obtenir de l'ADN de dinosaure, il réussit à faire en sorte que ceux qui figurent dans son livre apparaissent comme des organismes vivants bien plus réels que tout ce qui pourrait être réalisé par des images de synthèse. 



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