La technologie numérique révèle les secrets du plus ancien dinosaure du Royaume-Uni

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Selon une étude, le plus ancien dinosaure de Grande-Bretagne était un omnivore agile qui se déplaçait sur deux jambes, contrairement à ses parents ultérieurs, le brontosaure et le diplodocus.


Mesurant environ la taille d'un enfant de 10 ans, 1,5 mètre de long et doté d'une longue queue fine, Thecodontosaurus antiquus parcourait la Terre au cours de la période du Trias, il y a plus de 205 millions d'années, lorsque la Grande-Bretagne était constituée de nombreuses îles entourées de mers chaudes. En plus d'être l'un des plus anciens dinosaures, il a également été l'un des premiers à être découvert. Il a été mis au jour par des carriers de Bristol en 1834, ce qui lui a valu le surnom de "dinosaure de Bristol".


Le Thecodontosaurus est considéré comme une espèce importante au niveau international car il constitue un lien évolutif entre les tout premiers dinosaures, que l'on pense avoir été des carnivores à deux pattes de la taille d'un chat, et les colossaux sauropodes phytophages, qui marchaient sur quatre pattes épaisses en forme de pilier, avaient un long cou et une longue queue et une petite tête.



Les restes d'une nouvelle espèce de reptile volant sont découverts dans le tiroir d'un musée britannique.

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"Sa position dans l'arbre généalogique des dinosaures est très importante car elle pourrait nous aider à comprendre l'évolution de ces géants, et comment ils sont devenus aussi grands", a déclaré Antonio Ballell, doctorant à l'Université de Bristol, qui a dirigé les recherches.


La question de savoir ce que mangeait le Thecodontosaurus et comment il se déplaçait a longtemps été débattue, mais une reconstitution de son cerveau suggère maintenant qu'il aurait mangé de la viande et marché debout sur deux pattes, comme ses ancêtres antérieurs dont les restes fossilisés ont été découverts en Amérique du Sud.


Ballell et ses collègues ont utilisé des scanners pour extraire numériquement son crâne fossilisé des débris rocheux environnants, et la modélisation 3D pour construire une réplique de son cerveau et de son oreille interne en utilisant les dimensions des cavités laissées derrière eux. Cette méthode a permis de révéler des détails anatomiques qui ont pu être comparés aux cerveaux de créatures modernes comme les oiseaux et les crocodiles, ainsi qu'aux reconstructions de cerveaux d'autres dinosaures, afin de tirer des conclusions sur les caractéristiques physiques du Thecodontosaurus.


Les lobes floculaires du dinosaure, par exemple, qui sont situés à l'arrière du cerveau et sont associés au contrôle de l'équilibre et des mouvements des yeux et du cou, étaient de grande taille. Cela suggère que le Thecodontosaurus aurait pu marcher sur deux pattes et maintenir un regard stable tout en se déplaçant rapidement. "Il aurait eu l'agilité cérébrale nécessaire pour traquer ses proies et les capturer, bien que la morphologie de ses dents suggère que les plantes constituaient la principale composante de son régime alimentaire", a déclaré M. Ballell. "Nous pensons que les îles où il vivait étaient très riches en reptiles, petits mammifères, insectes et autres arthropodes, donc ceux-ci auraient pu constituer un très bon complément à son alimentation."


La forme de ses oreilles internes suggère que sa fréquence auditive était relativement élevée, ce qui laisse supposer une sorte de complexité sociale, une capacité à reconnaître les divers couinements et klaxons de différents animaux. Les recherches ont été publiées dans le Zoological Journal of the Linnean Society.


"C'est passionnant de voir les nouvelles technologies appliquées à certains des plus anciens ossements de dinosaures du Royaume-Uni", a déclaré Steve Brusatte, professeur de paléontologie et d'évolution à l'université d'Édimbourg. "Lecodontosaurus était probablement beaucoup plus agile qu'on ne le pensait, et il semble qu'il avait un excellent équilibre, pouvait courir rapidement et pouvait même se déplacer uniquement sur ses membres postérieurs. De façon choquante, c'est le type de petite créature agile dont sont finalement issus les grands dinosaures à long cou comme le Brontosaure et le Diplodocus."