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Le Brontosaurus retrouve son statut de dinosaure

Le Brontosaurus retrouve son statut de dinosaure

Il est peut-être temps de réécrire les livres d'histoire qui avaient omis le Brontosaurus du panthéon des dinosaures gigantesques, en mettant l'espèce Brontosaurus excelsus dans le même panier qu'un autre dinosaure mammouth, Apatosaurus ajax. Des chercheurs du Portugal et du Royaume-Uni ont proposé de réintégrer le genre Brontosaurus après avoir analysé des centaines de caractéristiques dans des dizaines d'ossements fossiles collectés dans le monde entier. Ils ont publié leurs résultats hier (7 avril) dans PeerJ.

"Les différences que nous avons trouvées entre Brontosaurus et Apatosaurus étaient au moins aussi nombreuses que celles entre d'autres genres étroitement apparentés, et bien plus que ce que l'on trouve normalement entre les espèces", a déclaré dans un communiqué le coauteur Roger Benson de l'Université d'Oxford.

Pour les amateurs et les étudiants en paléontologie, l'histoire de la disparition du Brontosaurus est bien connue. Les rivaux Edward Cope et Othniel Marsh ont mis au jour les os fossilisés de dinosaures gigantesques dans l'Ouest américain au milieu et à la fin du XIXe siècle. Marsh a déterré le squelette massif de celui qu'il a surnommé Apatosaurus ajax dans le Colorado en 1877. Cope a trouvé les ossements d'un autre dino colossal dans la même formation rocheuse en 1879. Il a appelé sa découverte Brontosaurus excelsus. Au cours des décennies suivantes, les paléontologues ont découvert un autre fossile similaire aux deux genres et, après de nombreuses querelles taxonomiques, la communauté a décidé que le Brontosaurus excelsus était en fait une espèce d'apatasaur, Apatosaurus excelsus.

Et il en est resté ainsi jusqu'à hier. Benson et ses collègues, les paléontologues Emanuel Tschopp et Octávio Mateus, ont analysé plusieurs spécimens d'une vingtaine d'espèces de diplodocidés, le groupe auquel appartiennent Apatosaurus, Diplodocus et autres dinos massifs. En plus de ressusciter le genre Brontosaurus sur la base de différences anatomiques, comme le fait que l'Apatasaurus ait un cou considérablement plus gros, les chercheurs ont également procédé à une réaffectation taxonomique ailleurs parmi les diplodocidés : Diplodocus hayi a obtenu son propre genre, Galeamopus, et une espèce du genre Dinheirosaurus a été classée dans le genre Supersaurus.

La suggestion de l'équipe selon laquelle le Brontosaurus pourrait être un genre valide fait à nouveau la une des journaux sur Internet. "Nous savions qu'il s'agirait d'une découverte majeure, car le Brontosaurus est un nom très populaire", a déclaré à Nature M. Tschopp, de l'Universidade Nova de Lisboa. "Je suis certain qu'il y aura une discussion scientifique autour de cette découverte. J'espère qu'il y en aura une. C'est ainsi que fonctionne la science".

Et cette discussion a déjà commencé. De nombreux paléontologues ont déjà pris la parole. Philip Mannion, un paléobiologiste de l'Imperial College London qui n'a pas participé à l'étude, a déclaré à Science qu'il se réjouissait du retour du Brontosaurus dans le giron taxonomique. "Le Brontosaurus occupe une place prépondérante dans l'imagination du public", a-t-il déclaré. "Ce ne peut être qu'une bonne chose qu'il soit de retour parmi nous. . . .  Cela montre que la science évolue au fil du temps et qu'il est possible de changer d'avis, même sur des opinions bien ancrées."

brontosaurus

John Whitlock, du Mount Aloysius College, a déclaré au Washington Post que cette dernière analyse pourrait soulever la question plus large de la quantification des caractéristiques définissant les genres. "Il faudra probablement beaucoup de temps avant d'y arriver, mais cet article est un bon début pour lancer le débat", a déclaré Whitlock, qui n'a pas non plus participé à l'étude. "Au final, cependant, nous serons bien mieux placés pour comprendre réellement l'évolution des lignées que nous étudions, et c'est passionnant."



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