Le changement climatique a retardé de plusieurs millions d'années la migration des dinosaures herbivores.

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Les grands dinosaures phytophages sont probablement arrivés dans l'hémisphère nord des millions d'années après leurs cousins carnivores, un retard probablement dû au changement climatique, selon une nouvelle étude.


Une nouvelle méthode de calcul des dates des fossiles de dinosaures découverts au Groenland a montré que ces mangeurs de plantes, de grands sauropodomorphes bipèdes, étaient âgés d'environ 215 millions d'années, et non de 228 millions d'années comme on le pensait auparavant, selon une étude publiée lundi dans Proceedings of the National Academy of Sciences.


Cela change la façon dont les scientifiques envisagent la migration des dinosaures.

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Les premiers dinosaures semblaient tous se développer d'abord dans ce qui est maintenant l'Amérique du Sud, il y a environ 230 millions d'années ou plus. Ils ont ensuite erré vers le nord et sur tout le globe. La nouvelle étude suggère que tous les dinosaures ne pouvaient pas migrer en même temps.



Jusqu'à présent, les scientifiques n'ont pas trouvé d'exemple de la plus ancienne famille de dinosaures mangeurs de plantes dans l'hémisphère nord, datant de plus de 215 millions d'années. L'un des meilleurs exemples est le Plateosaurus, un végétarien bipède de 23 pieds (7 mètres) qui pesait 8 800 livres (4 000 kg). C'est sur les premières apparitions de fossiles de Plateosaurus au Groenland que s'est concentrée la nouvelle étude.


Pourtant, les scientifiques ont constaté que les mangeurs de viande étaient à peu près partout dans le monde il y a au moins 220 millions d'années, a déclaré Randy Irmis, paléontologue à l'université de l'Utah, qui n'a pas participé aux recherches.


Les mangeurs de plantes "sont arrivés tardivement dans l'hémisphère nord", a déclaré l'auteur principal de l'étude, Dennis Kent, de l'université Columbia. "Qu'est-ce qui leur a pris si longtemps ?"


Kent a compris ce qui s'est probablement passé en examinant l'atmosphère et le climat de l'époque. Au cours de l'ère triasique, il y a 230 millions d'années, les niveaux de dioxyde de carbone étaient 10 fois plus élevés que maintenant. C'était un monde plus chaud, sans calotte glaciaire aux pôles et avec deux bandes de déserts extrêmes au nord et au sud de l'équateur, a-t-il expliqué.


La sécheresse était telle dans ces régions qu'il n'y avait pas assez de plantes pour que les sauropodomorphes puissent survivre au voyage, mais il y avait suffisamment d'insectes pour que les mangeurs de viande puissent le faire, a expliqué Kent.


Mais il y a environ 215 millions d'années, les niveaux de dioxyde de carbone ont brièvement diminué de moitié, ce qui a permis aux déserts d'avoir un peu plus de vie végétale et aux sauropodomorphes de faire le voyage.


Selon Kent et d'autres scientifiques, les variations des niveaux de dioxyde de carbone au Trias sont dues aux volcans et à d'autres forces naturelles, contrairement à aujourd'hui, où la combustion du charbon, du pétrole et du gaz naturel est le principal facteur.



La crise climatique d'il y a 233 millions d'années a remodelé la vie sur Terre, affirment les scientifiques.

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Kent a utilisé les changements du magnétisme terrestre dans le sol pour déterminer la date plus exacte des fossiles du Groenland. Cela a mis en évidence le décalage temporel de la migration, ont déclaré plusieurs experts extérieurs des dinosaures et du climat ancien.


La théorie de Kent selon laquelle le changement climatique est à l'origine de la migration des dinosaures "est super cool parce qu'elle ramène le sujet à des questions contemporaines", a déclaré Irmis.


Elle correspond également à celle de certains animaux actuels qui ont des problèmes de migration qui les éloignent de certains climats, a déclaré Hans-Otto Pörtner, climatologue et biologiste à l'Institut Alfred Wegener en Allemagne, qui n'a pas participé à l'étude.


Bien que l'étude soit logique, elle comporte une faille potentielle, a déclaré Paul Sereno, expert en dinosaures de l'université de Chicago : ce n'est pas parce qu'aucun fossile de mangeur de plantes de plus de 215 millions d'années n'a été trouvé dans l'hémisphère nord que cela signifie qu'il n'y avait pas de sauropodomorphes. Il se peut simplement que les fossiles n'aient pas survécu, a-t-il ajouté.