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Le cousin végétarien de T. rex.

Le cousin végétarien de T. rex.

La famille de T. rex était un peu plus grande qu'on ne le pensait. Les scientifiques ont décrit les restes squelettiques fossilisés d'un parent herbivore du redoutable prédateur qui vivait il y a 145 millions d'années, publiant leurs résultats hier (27 avril) dans Nature. Diego Suarez, le fils de sept ans de deux géologues, a trouvé les premiers spécimens de la nouvelle espèce, baptisée Chilesaurus diegosuarezi, dans le sud du Chili en 2010. Les chercheurs ont ensuite mis au jour d'autres fossiles de C. diegosuarezi, dont quatre squelettes complets, dans la région.

t-rex

Le C. diegosuarezi avait une petite tête et des bras courts, semblables à ceux de T. rex, mais possédait des dents en forme de spatule et un cou fin. "Ce dinosaure était un mangeur de plantes, d'après ses dents et ses mâchoires", a déclaré à New Scientist Darla Zelenitsky, paléontologue à l'Université de Calgary, qui n'a pas participé aux travaux, "mais le reste du squelette ressemble à une étrange chimère de divers dinosaures mangeurs de viande et de plantes."


Cette découverte élargit le groupe de dinosaures carnivores appelés théropodes aux premiers mangeurs de plantes. Certains théropodes ont évolué en herbivores, notamment vers 66 millions d'années. Mais le C. diegosuarezi, qui mesure trois mètres de long, est le premier exemple connu d'un théropode primitif dont la principale source de nourriture était la matière végétale. "Nous apprenons les règles de l'évolution des dinosaures", a déclaré à Live Science Thomas Carr, paléontologue vertébré du Carthage College, qui n'a pas participé à l'étude.

Diegosuarezi pourrait n'être que le premier représentant d'un écosystème longtemps caché qui se trouve sous le sol sud-américain, selon l'auteur principal Fernando Novas du Musée argentin des sciences naturelles. "Ce que nous avons déjà découvert n'est que la partie émergée de l'iceberg", a-t-il déclaré au National Geographic.  "D'autres spécimens vont apparaître, non seulement de Chilesaurus", mais aussi des carnivores qui en ont probablement fait leur proie.



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