Le musée de Melbourne acquiert le squelette de tricératops le plus complet au monde dans le cadre d'un marché de dinosaures "immense".

Tricératops

Le Melbourne Museum deviendra la maison permanente du squelette de tricératops le plus complet du monde, avec l'acquisition "immense et sans précédent" de 3 millions de dollars d'un fossile de dinosaure vieux de 67 millions d'années.


Après deux ans de négociations et de diligence raisonnable, le gouvernement victorien et les Museums Victoria ont conclu un accord pour amener le triceratops horridus, qui a été découvert sur un terrain privé aux États-Unis en 2014 à Melbourne l'année prochaine où il sera exposé pour la première fois.


"C'est immense, et franchement, sans précédent en termes de ce genre d'objet d'une telle stature iconique mondiale et de qualité dans un musée australien. Il n'y a pas vraiment de précédent", a déclaré mercredi au Guardian Australia le Dr Erich Fitzgerald, conservateur principal de paléontologie au Melbourne Museum.


Tricératops

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Le squelette est complet à au moins 87 %, mesure jusqu'à sept mètres de long de la pointe à la queue, mesure plus de 2 mètres de haut et pèse littéralement une tonne. Son crâne de 261 kg est également intact à 99 %. Il est si finement conservé que même les empreintes de peau et les tendons sont visibles.


"Les squelettes de tricératops qui sont presque entièrement intacts sont rarement trouvés, en fait, ils sont extrêmement rares pour les tricératops, malgré leur popularité et leur statut d'icône", a déclaré M. Fitzgerald. "Aujourd'hui, le T-rex est presque un dinosaure à la douzaine, un dinosaure de jardin. C'est un dinosaure basique, de type vanille... Mais il n'y a vraiment qu'une poignée, peut-être quatre ou cinq squelettes de tricératops sensiblement complets sur la planète entière."


Le fossile a été découvert sur une propriété privée dans l'est du Montana par un prospecteur de fossiles commercial indépendant, Craig Pfister. Museums Victoria a pris connaissance du fossile en 2018 et a commencé à enquêter sur sa provenance et son authenticité. Un porte-parole de l'organisation a déclaré qu'ils ne pouvaient pas partager de détails sur le propriétaire foncier afin de préserver l'intégrité du site de fouille. 


Les lois sur la propriété et le commerce des fossiles sont compliquées et varient d'un pays à l'autre, mais aux États-Unis, les fossiles trouvés sur une propriété privée appartiennent au propriétaire du terrain et peuvent être vendus commercialement. Les prospecteurs indépendants doivent obtenir l'autorisation des propriétaires fonciers pour creuser sur des terrains privés, mais ils négocient souvent des accords avec les propriétaires fonciers qui leur permettent de participer aux bénéfices de la vente pour toute découverte importante.


Le commerce des fossiles peut également être extrêmement lucratif : un squelette presque complet de tyrannosaure rex s'est vendu 31,8 millions de dollars en octobre.


Le Museums Victoria est membre du Conseil international des musées, qui exige de l'organisation qu'elle adhère à un code d'éthique concernant l'achat de fossiles.


"Les acquisitions des musées de Victoria doivent faire l'objet d'un processus extrêmement rigoureux de vérification de la provenance, qui comprend une enquête détaillée sur les origines de tout objet envisagé", a déclaré M. Fitzgerald. "C'est pourquoi il a fallu un certain temps avant de pouvoir annoncer l'acquisition de ce fossile."


Ce fossile particulier a été découvert dans une zone connue sous le nom de Hell Creek, un endroit qui, selon Fitzgerald, "est connu depuis longtemps comme l'une des sources les plus riches au monde de fossiles de dinosaures, et en fait, de fossiles de plantes et d'autres animaux qui vivaient dans l'environnement des dinosaures".


C'est également à Hell Creek qu'ont été découverts en 2006 les célèbres "Duelling Dinosaurs", un tyrannosaurus rex et un tricératops engagés dans un combat permanent.


Le tricératops du Museums Victoria date de la fin de la période du crétacé, "presque un clin d'œil avant les événements cataclysmiques qui ont suivi, il y a 66 millions d'années, la chute d'un astéroïde sur la Terre, entraînant une extinction de masse mondiale", a déclaré M. Fitzgerald. "Les derniers moments avant la transition vers l'ère de vie dans laquelle nous vivons, l'ère cénozoïque".


Fitzgerald, dont les propres recherches en paléontologie portent sur les fossiles d'anciens animaux marins, a déclaré que la fascination pour les dinosaures est universelle dans son domaine. "Toute personne qui a la chance de devenir paléontologue est émerveillée et impressionnée par les dinosaures", a-t-il déclaré.


Le tricératops est en phase finale de préparation, le processus de nettoyage des os de la roche dans un laboratoire au Canada avant son transfert en Australie. M. Fitzgerald a déclaré qu'il espérait qu'il attirerait des visiteurs au musée pour "le frisson et l'émerveillement de voir quelque chose comme ça, pour la première fois".


"C'est le bon fossile à acquérir pour un musée public qui a un programme de paléontologie", a-t-il déclaré. "Il est fantastique pour une exposition publique en tant qu'attraction, fantastique pour l'éducation du public, et un fossile scientifiquement inestimable qui inspirera et sera utilisé dans la recherche pour des générations."



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Le musée s'attend à ce que le squelette permette à la communauté scientifique de cartographier correctement, pour la première fois, l'ensemble de "l'atlas anatomique du tricératops" et de répondre définitivement à des "statistiques vitales" de base sur le dinosaure, comme sa taille et son poids réels.


"Le tricératops est presque le dernier des grands dinosaures, ceux dont le nom est le plus connu - pour lequel nous n'avons pas encore de réponses à ces questions", a déclaré M. Fitzgerald.


Bien qu'il soit sur le point d'accueillir un spécimen d'une telle importance scientifique dans sa ville natale, M. Fitzgerald a déclaré que le tricératops n'était pas son dinosaure préféré.


"Les dinosaures sont toujours vivants. Les dinosaures sont tout autour de nous. Nous les appelons des oiseaux", a-t-il déclaré. "Mes dinosaures préférés sont les pingouins, parce qu'ils sont les meilleurs exemples de dinosaures qui sont allés en mer ... Les pingouins ont évolué, nous pensons à partir d'un ancêtre volant. Et cet ancêtre volant était un oiseau."