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Les cerveaux avant les muscles

Les cerveaux avant les muscles

Les anciens ancêtres du Tyrannosaurus rex étaient beaucoup plus petits que le redoutable dinosaure, et ils ont probablement utilisé certaines des innovations sensorielles utilisées par le célèbre carnivore avant que l'évolution ne les entraîne vers une taille colossale, selon une étude publiée dans PNAS cette semaine (14 mars).


De 1997 à 2006, des chercheurs avaient trouvé en Ouzbékistan quelques dizaines de fragments d'os fossilisés d'un dinosaure désormais nommé Timurlengia euotica. Cette dernière analyse des restes vieux de 90 millions d'années, y compris un examen approfondi de la boîte crânienne de l'animal, suggère que l'espèce pourrait avoir partagé l'ouïe aiguë de T. rex sans être aussi grande que l'imposant carnivore. T. euotica est en quelque sorte le chaînon manquant de l'évolution des tyrannosaures, car aucun ancêtre de T. rex n'avait été décrit jusqu'à présent pour une période allant de 100 à 80 millions d'années.

"C'est ce que nous attendions", a déclaré à Nature Stephen Brusatte, coauteur de l'étude et paléontologue à l'université d'Édimbourg (Royaume-Uni). Les ancêtres de T. rex qui parcouraient la Terre il y a plus de 100 millions d'années étaient de petite taille, comme T. euotica, mais ils avaient aussi une petite tête, et probablement un odorat et une ouïe très développés, des sens qui ont fait des tyrannosaures des chasseurs efficaces.


La plus grande boîte crânienne de T. euotica et son oreille interne bien développée, qu'il utilisait probablement, comme T. rex, pour entendre les sons de basse fréquence indiquent que le développement sensoriel a précédé la grande taille du corps dans l'évolution vers T. rex. "Cela nous montre que des cerveaux relativement grands et des sens aiguisés ont évolué tôt dans l'histoire de ce groupe de dinosaures et que c'est peut-être ce qui a permis aux tyrannosaures de devenir des prédateurs aussi efficaces", a déclaré à BBC News Bill Sellers de l'Université de Manchester, au Royaume-Uni, qui n'a pas participé à l'étude.

t-rex

Mais d'autres fossiles attendent d'être découverts, et T. euotica n'est probablement qu'un des ancêtres cachés de T. rex. D'autres découvertes pourraient jeter encore plus de lumière sur la façon dont ces dinosaures se sont développés au cours de l'évolution. "La nouvelle espèce ne fait que commencer à combler cette importante lacune temporelle et évolutive dans le registre fossile des tyrannosaures", a déclaré au Christian Science Monitor David Evans, paléontologue vertébré et conservateur au Musée royal de l'Ontario au Canada, qui n'a pas participé à l'étude. "Sa contribution à notre connaissance de l'adaptation sensorielle chez les tyrannosaures deviendra plus claire avec des études plus détaillées de la cavité cérébrale et des systèmes sensoriels des tyrannosaures plus primitifs en particulier, et avec des approches analytiques plus quantitatives." 

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