Les dinosaures grandeur nature du Crystal Palace ajoutés au registre du patrimoine en péril

Crystal Palace

Les dinosaures sont une nouvelle fois menacés d'extinction. Il ne s'agit pas d'un météore géant cette fois-ci, mais d'une modification du niveau des eaux qui menace un parc jurassique victorien qui a fasciné et enthousiasmé des générations de visiteurs pendant 166 ans.


Historic England annonce vendredi qu'il ajoute les dinosaures du Crystal Palace à son registre du patrimoine en péril, inquiet de l'apparition de larges fissures sur certaines des 30 statues grandeur nature qui faisaient partie d'un projet pionnier visant à éduquer et à divertir les gens sur les sciences naturelles.


"C'est énorme pour nous", a déclaré Ellinor Michel, la présidente de Friends of Crystal Palace Dinosaurs. "Merci, Historic England... l'avenir semble soudain plus prometteur pour le berceau de la dinomanie".


Les sculptures de dinosaures et d'animaux disparus ont été créées par Benjamin Waterhouse Hawkins, l'un des meilleurs artistes d'histoire naturelle de l'ère victorienne. Étant donné que le terme "dinosaure" n'avait été inventé que dix ans auparavant, il n'est pas difficile d'imaginer l'excitation et l'émerveillement qu'elles ont suscités.

Crystal Palace

"Ils étaient extrêmement populaires", déclare Michel, un paléontologue américain qui vit dans la région. "Les gens n'avaient jamais rien vu de tel. Avant cela, il n'y avait que des musées de fossiles, donc des piles d'os et des descriptions probablement assez turgescentes... on demandait au spectateur de s'imaginer cela par lui-même et comment faire cela ?"


Les statues ont été placées sur des îles artificielles offrant aux visiteurs la possibilité de se promener dans le temps, du Dicynodon et Labyrinthodon au Megaloceros giganteus, ou élan irlandais, qui s'est éteint il y a seulement 10 000 ans.


Les sculptures sont peut-être le premier exemple au monde de "divertissement éducatif" en plein air et représentaient l'état d'avancement des connaissances scientifiques de l'époque.


Bien sûr, cela signifie qu'ils ont fait des erreurs. Les iguanodons du Crystal Palace, par exemple, marchent à quatre pattes alors que les vrais animaux auraient marché sur leurs pattes arrière. Ils ont des cornes sur le nez, alors qu'en réalité les créatures avaient des cornes sur les mains. Dans le sud de Londres, ils sont traqués par un mégalosaure féroce, ce qui n'aurait jamais pu se produire car ils ont existé à des époques différentes. Le mégalosaure est également représenté à tort comme un quadrupède plutôt que comme un bipède.


Mais cela n'a pas d'importance, a déclaré Michel. "Waterhouse Hawkins a fait en sorte que les données scientifiques soient aussi exactes que possible, mais il y a aussi une beauté absolue et une véritable théâtralité dans la façon dont il a assemblé les choses.


"L'intensité du mégalosaurus est incroyable, son regard est féroce... Il a créé un moment. Ce moment n'a jamais existé pour ces animaux particuliers, mais, hey, pourquoi pas ? Je suis venu ici des centaines de fois et j'aime toujours autant regarder cette scène."


Michel a déclaré que nous devrions être époustouflés par tout ce que les Victoriens ont réussi à faire au Crystal Palace. "Ils voulaient raconter une histoire vraiment riche. C'est pourquoi je suis un peu agacé lorsque les gens disent que le site est connu pour ses inexactitudes, car en fait... plus on le regarde, plus il s'améliore."


Le projet de dinosaures est né de la Grande Exposition de 1851, qui a connu un succès tel que le spectaculaire palais de cristal érigé à Hyde Park a été acheté par des particuliers et déplacé dans le sud de Londres.


Un parc a été construit pour accompagner le nouveau Crystal Palace et c'est à l'extrémité de Penge que les dinosaures ont été localisés. Ils ont survécu mais le palais a été détruit par un incendie en 1936.


Les créatures ont subi d'importants travaux de conservation en 2003 et 2016-17 mais elles se détériorent, de grandes fissures apparaissant sur certains corps et membres. Elles risquent également de perdre des orteils, des dents et des queues. 


Historic England a déclaré que les causes de la détérioration n'étaient pas entièrement comprises, mais que l'on soupçonnait des mouvements de terrain et des changements de niveau d'eau.


Duncan Wilson, directeur général de Historic England, a déclaré que l'ajout des dinosaures au registre contribuerait à garantir la mise en place d'un programme durable de réparations et d'entretien permanent.


"Ces merveilleuses créatures sont dans un état de délabrement et nécessitent des travaux de conservation importants. Nous ne voulons pas qu'elles disparaissent à nouveau", a-t-il déclaré.


Le projet de réparation et de conservation des statues sera mené par le conseil municipal de Bromley. Le conseiller Peter Morgan a déclaré qu'une "nouvelle approche radicale" était nécessaire "pour garantir qu'elles survivent aux cent prochaines années pour que chacun puisse en profiter".