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Les volcans ou un astéroïde ont-ils tué les dinosaures ?

La question de savoir ce qui a provoqué l'extinction des dinosaures (non aviaires) a laissé les paléontologues perplexes pendant plus d'un siècle, mais les découvertes en cours ont permis de réduire à deux le nombre de coupables probables à la fin du Crétacé, il y a 66 millions d'années.

L'un d'entre eux suggère qu'une série d'éruptions volcaniques prolongées survenues en Inde, formant ce que l'on appelle aujourd'hui les trappes du Deccan, a libéré des gaz à effet de serre qui ont provoqué un réchauffement rapide de la planète. L'autre évoque l'impact d'un astéroïde sur la Terre qui a laissé un cratère géant aujourd'hui enfoui sous la péninsule du Yucatán, au Mexique.
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Les scientifiques continuent de débattre pour savoir si c'est le volcanisme, l'impact d'un astéroïde ou une combinaison des deux qui a tué les dinosaures non aviaires. De nouveaux travaux menés par Alessandro Chiarenza, chercheur à l'University College de Londres, et ses collègues ont combiné la modélisation climatique et écologique pour enfin trancher cette question séculaire.

Chiarenza et ses collègues ont d'abord appliqué des modèles utilisés pour prévoir le réchauffement climatique futur, appelés modèles de circulation générale, pour simuler les effets du volcanisme du Deccan et de l'impact des astéroïdes sur le climat du Crétacé supérieur. Ils ont ensuite examiné les fossiles du Crétacé supérieur afin de déterminer les conditions environnementales qui constituaient un habitat idéal pour les dinosaures.

En combinant ensuite ces données, les chercheurs ont pu évaluer comment chaque catastrophe naturelle aurait affecté les dinosaures, en utilisant une technique normalement utilisée par les défenseurs de l'environnement pour prédire comment les animaux vivants réagiront au changement climatique.

L'équipe a constaté que les changements climatiques causés par le volcanisme du Deccan étaient insuffisants pour avoir provoqué l'extinction des dinosaures. Au contraire, la libération de dioxyde de carbone par ces éruptions a entraîné un réchauffement climatique à long terme, qui aurait produit des conditions très hospitalières pour les dinosaures.

En revanche, la poussière et les gaz projetés dans l'atmosphère par l'impact de l'astéroïde auraient bloqué le soleil, entraînant un refroidissement global sévère, car les températures sur terre auraient plongé jusqu'à 35ᵒC après l'impact catastrophique. Cela aurait été suffisant pour provoquer l'effondrement complet de la plupart des habitats appropriés des dinosaures.

Ces résultats indiquent clairement que l'impact d'un astéroïde a causé la disparition des dinosaures non aviaires à la fin du Crétacé. L'"hiver d'impact" prolongé déclenché par ce cataclysme aurait condamné les dinosaures à mourir de faim dans des températures glaciales, car les chaînes alimentaires et les conditions climatiques dont ils dépendaient se sont effondrées.

Au lieu de provoquer l'extinction des espèces, le réchauffement planétaire provoqué par les éruptions du Deccan pourrait au contraire avoir contrebalancé une partie du refroidissement provoqué par les astéroïdes, aidant ainsi la vie à se rétablir plus rapidement qu'elle ne l'aurait fait autrement. Cela met en évidence les interactions parfois inattendues entre les systèmes terrestres, mais aussi le fait que le sort des créatures, même les plus puissantes, dépend de la santé de l'environnement.

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