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Dinosaure ailé

On a trouvé un dinosaure ailé ?

Une équipe internationale de scientifiques a décrit un curieux fossile qui, selon eux, appartient à une nouvelle espèce de dinosaure qui aurait eu des ailes pour voler ou planer sans l'avantage de plumes bien développées. Baptisée Yi qi ("aile étrange" en mandarin), l'espèce a été découverte dans le nord-est de la Chine et vivait au Jurassique, il y a 160 millions d'années, soit 10 millions d'années avant l'apparition des premiers oiseaux connus, comme l'Archaeopteryx.

Dinosaure ailé

Le nouveau dino doit son nom aux os minces qui partent de ses poignets. "Au début, nous ne savions pas ce qu'étaient ces os en forme de tige", a déclaré dans un communiqué Corwin Sullivan, coauteur de l'étude et paléontologue canadien basé à l'Institut de paléontologie des vertébrés et de paléoanthropologie (IVPP) à Pékin. "Ensuite, je fouillais dans la littérature scientifique sur les vertébrés qui volent et planent pour un tout autre projet, et je suis tombé sur un paragraphe d'un manuel scolaire qui disait que les écureuils volants ont une entretoise de cartilage attachée soit au poignet soit au coude pour aider à soutenir la membrane de vol. J'ai immédiatement pensé, attendez une minute, cela me dit quelque chose !" Sullivan et ses coauteurs ont publié les résultats mercredi (29 avril) dans Nature.


La nouvelle espèce, qui fait partie du groupe mal connu des scansorioptérygidés, pesait probablement moins de 450 grammes et son crâne ne mesurait que quatre centimètres de long. Il avait également des plumes filamenteuses, contrairement aux plumes des oiseaux modernes. Si Yi qi volait effectivement, que ce soit en battant des ailes ou en planant, il s'agirait d'un dinosaure pour la première fois, bien que d'anciens reptiles appelés ptérosaures volaient très bien en utilisant une aile membraneuse. "Aucun autre oiseau ou dinosaure ne possède une aile du même type", a déclaré Xu Xing, paléontologue de l'IVPP, dans un communiqué. "Nous ne savons pas si le Yi qi battait des ailes ou planait, ou les deux, mais il a définitivement évolué une aile qui est unique dans le contexte de la transition des dinosaures aux oiseaux." Les chercheurs ont signalé la présence d'un tissu ressemblant à une membrane attaché aux os bizarres, ce qui renforce l'idée que Yi qi pouvait être doté d'ailes.




Mais tous les paléontologues ne sont pas convaincus des capacités aériennes du dinosaure récemment découvert. Richard Prum, ornithologue à l'université de Yale, a déclaré au New Scientist que si les plumes du fossile présentaient "beaucoup de morphologie nouvelle", il n'avait pas détecté de traces de tissu membraneux sur les photos incluses par les auteurs dans leur article.


Alors que les détails des penchants aéronautiques de Yi qi sont en cours d'élaboration, cette découverte représente un tournant intéressant dans l'évolution du vol. "Tout compte fait, il s'agit d'un spécimen inattendu et passionnant qui change notre point de vue sur l'évolution du vol chez les dinosaures", a déclaré au Guardian Mike Habib, de l'Université de Californie du Sud, qui n'a pas participé à l'étude. "Il semble que de multiples types de surfaces alaires aient évolué chez les parents des oiseaux, ce qui rend les origines du vol aviaire potentiellement plus compliquées qu'on ne le pensait auparavant." 



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