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On a trouvé un parent de tricératops

On a trouvé un parent de tricératops

La famille des tricératops vient de s'agrandir. Des chercheurs ont mis au jour un parent éloigné du dinosaure emblématique dans le sud de l'Alberta, près de la frontière du Montana, et la nouvelle espèce recèle des indices sur l'évolution des dinosaures à cornes. Baptisé Wendiceratops pinhornensis en l'honneur de la chasseuse de fossiles chevronnée Wendy Sloboda, qui a découvert le site en 2010, le nouveau dinosaure est décrit dans une étude PLOS ONE publiée hier (8 juillet).

wendiceratops

"Que vous regardiez un tricératops ou notre Wendi, tous les détails importants de l'évolution de ces dinosaures à cornes se trouvent dans les crânes", a déclaré au Washington Post Michael Ryan, coauteur de l'étude, du Musée d'histoire naturelle de Cleveland. "Si on leur coupait simplement la tête et qu'on regardait leur corps à partir du cou, on ne pourrait pas les différencier".

Les paléontologues s'intéressent particulièrement à la longue corne nasale du W. pinhornensis, qui parcourait la Terre il y a quelque 79 millions d'années. La corne perchée au sommet du crâne de l'espèce était plus longue que celle de toute autre espèce du même âge. Par la suite, des espèces dotées de cornes nasales élaborées sont apparues dans les archives fossiles, mais elles provenaient de dinosaures qui n'avaient pas ou peu de cornes sur le nez. "Entre ne rien avoir et avoir une très grande, Wendi se situe au milieu", a déclaré M. Ryan au Washington Post. "Et quand vous regardez l'arbre de vie de ce groupe, cette nouvelle espèce se situe également en plein milieu. Il est donc logique que nous examinions l'évolution continue d'un élément clé de l'ornementation du crâne."

Un autre coauteur est d'accord sur l'importance évolutive de cette découverte. "Wendiceratops nous aide à comprendre l'évolution précoce de l'ornementation du crâne dans un groupe emblématique de dinosaures caractérisé par leurs visages cornus", a déclaré dans un communiqué David Evans, paléontologue au Musée royal de l'Ontario à Toronto. "La large collerette du Wendiceratops est entourée de nombreuses cornes recourbées, le nez avait une grande corne verticale et il est probable qu'il y avait aussi des cornes au-dessus des yeux. Le nombre de saillies de la collerette et de cornes en fait l'un des dinosaures à cornes les plus frappants jamais découverts."

Le Wendiceratops, qui mesurait 6 mètres (19,7 pieds) de long et pesait plus d'une tonne, rejoint une autre addition récente aux Ceratopsidae, la famille qui comprend le Triceratops. Le mois dernier, les chercheurs ont annoncé la découverte de Regaliceratops peterhewsi, qui arborait un impressionnant arsenal de pointes et de cornes sur la tête. 



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