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Remaniement de l'arbre phylogénétique des dinosaures

Remaniement de l'arbre phylogénétique des dinosaures

Selon une nouvelle analyse de 74 espèces de dinosaures, dont le Tyrannosaurus rex, les dinosaures pourraient avoir vu le jour plus tôt qu'on ne le pensait, juste après une extinction massive il y a quelque 250 millions d'années et ils pourraient être liés les uns aux autres différemment de ce que les scientifiques ont longtemps cru. L'étude, publiée cette semaine (22 mars) dans Nature, propose une révision de l'organisation phylogénétique vieille de 130 ans qui mettait dans le même sac les dinosaures carnivores et les mangeurs de plantes à long cou, comme le Brontosaurus.


"Cet article pourrait nous amener à réécrire les manuels scolaires et à revoir les expositions des musées", a déclaré à Science le paléontologue Thomas Holtz, de l'université du Maryland à College Park. Mais, "avant que le Musée américain d'histoire naturelle ne déplace tous ses squelettes de dinosaures, nous devons nous rappeler qu'il ne s'agit que d'un article".

tyrannosaure rex

"Il se peut qu'on nous donne raison, il se peut que non", a déclaré à Reuters le coauteur Matthew Baron, étudiant diplômé en paléontologie à l'Université de Cambridge. "Mais ce qui doit se produire maintenant, c'est un abandon complet des vieux points de vue dogmatiques dans tout le domaine, car nous avons montré que des études rigoureuses et objectives peuvent démonter des idées séculaires, et que nous, en tant que scientifiques, ne devrions jamais être trop à l'aise avec une idée quand elle peut encore être testée de nouvelles façons."


Baron et ses collègues ont recueilli des données sur plus de 450 caractéristiques anatomiques provenant de fossiles de dinosaures conservés dans des musées du monde entier. Ils ont ensuite soumis ces données à une analyse informatique afin de déterminer la correspondance la plus probable entre les espèces. Leur analyse a suggéré que certaines espèces du groupe connu sous le nom de Saurischia à lézard ou reptile, qui comprenait des théropodes carnivores comme T. rex et des sauropodes herbivores comme le Brontosaurus, soient reclassées dans un nouveau groupe appelé Ornithoscelida ("à membres d'oiseau"). L'Ornithoscelida comprendrait également toutes les espèces d'un deuxième grand groupe de dinosaures, l'Ornithischia, qui comprend des espèces telles que le Stegosaurus et le Triceratops. Dans le même temps, le groupe des Saurischia gagnerait un nouveau groupe de carnivores primitifs appelés herrerasauridés.

L'analyse a également révélé que le plus ancien ancêtre commun des dinosaures a évolué entre 247 et 242 millions d'années et qu'il "était un mangeur généraliste rapide et bipède qui aurait mangé un mélange de plantes et de viande", a déclaré Baron à Reuters.


"C'est une proposition radicale qui repose sur une base raisonnable, mais personne ne s'attend à ce que ce soit le dernier mot", a déclaré au New York Times Kevin Padian, de l'université de Californie à Berkeley, qui n'a pas participé à l'analyse.


Hans-Dieter Sues, paléontologue spécialiste des vertébrés au Musée national d'histoire naturelle de la Smithsonian Institution à Washington, est d'accord. "Je mets en garde contre une réorganisation totale de l'arbre généalogique des dinosaures pour le moment", a-t-il déclaré à Nature. "Pour de nombreuses régions du monde, il y a tellement de choses que nous ne connaissons pas dans les archives fossiles". 



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