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Rhinorex

"Roi des nez"

Un nouvel hadrosaure découvert dans le centre de l'Utah a été baptisé Rhinorex condrupus, le roi des nez, en raison de son trait le plus distinctif. Le spécimen, vieux de 75 millions d'années, est le premier hadrosaure, un groupe d'herbivores à bec de canard, à être découvert dans cette région, selon les résultats publiés la semaine dernière (17 septembre) dans le Journal of Systematic Paleontology.

"L'utilité d'un si gros nez reste un mystère", a déclaré dans un communiqué de presse le coauteur de l'étude, Terry Gates, de la North Carolina State University. Si le Rhinorex était comme les autres hadrosaures connus, "il n'avait probablement pas un super sens de l'odorat, mais peut-être que le nez était utilisé comme un moyen d'attirer les partenaires, de reconnaître les membres de son espèce, ou même comme une grande attache pour un bec briseur de plantes".

Rhinorex

Le spécimen a été mis au jour pour la première fois en 1992 par des étudiants en géologie travaillant dans la région, rapporte Laelaps de National Geographic. Initialement étudié pour ses empreintes de peau caillouteuse bien conservées, Gates et son collègue, Rodney Scheetz, du musée de paléontologie de l'université Brigham Young, ont reconnu cet hadrosaure comme une nouvelle espèce lorsqu'ils ont reconstitué son crâne. Ils ont estimé que le dinosaure mesurait environ 30 pieds de long et pesait plus de 8 500 livres.


Malgré son renifleur surdimensionné, la caractéristique la plus frappante du Rhinorex est le lieu et la période où il vivait. La grande variété d'hadrosaures trouvés dans le monde est probablement due au fait que les différentes espèces se sont séparées les unes des autres par des barrières géographiques qui ont créé des niches d'habitat. Mais les voisins hadrosaures les plus proches de Rhinorex ont été découverts à 250 kilomètres de distance, dans le sud de l'Utah. S'ils ont vécu à la même époque, "il s'agit de l'un des cas les plus spectaculaires de partition de l'habitat des dinosaures enregistrés", en particulier pour des animaux de cette taille, ont écrit les auteurs dans leur article.


La coexistence de deux espèces distinctes pourrait être due à des différences dans leur mode de vie ; Rhinorex vivait près d'un estuaire proche de la mer, alors que les autres hadrosaures se trouvaient dans des régions plus proches des marécages. Une autre possibilité, selon Laelaps, est que les deux espèces aient vécu à des époques légèrement différentes. "Cette découverte nous donne un aperçu géographique du Crétacé", a ajouté M. Gates dans son communiqué. Elle "nous aide à replacer les espèces contemporaines dans leur époque et leur lieu exacts". 



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