Selon des chercheurs, les dinosaures ont été détruits par un astéroïde et non par des volcans.

astéroïde

Selon des chercheurs, un mystère vieux de 66 millions d'années a finalement été résolu, révélant qu'un énorme astéroïde a porté le coup fatal aux dinosaures.


Le phénomène d'extinction du Crétacé/Paléogène a entraîné l'extinction d'environ 75 % des plantes et des animaux, dont les dinosaures non aviaires. Mais la cause principale de la catastrophe fait l'objet d'un vif débat.


Certains scientifiques affirment que l'astéroïde de 10 km de large qui s'est écrasé sur la Terre et a créé le cratère de Chicxulub en est la cause principale. L'impact a projeté de grandes quantités de matériaux qui ont bloqué le soleil, déclenchant une période froide et prolongée qui a causé la dévastation.


Cependant, d'autres affirment que l'activité volcanique dans la région du Deccan, en Inde, a été le principal moteur, provoquant un changement climatique à grande échelle. Les éruptions volcaniques ont déjà été à l'origine d'autres extinctions massives, notamment celle de la fin du Permien.



D'autres encore ont suggéré que les deux ont agi ensemble, l'astéroïde pouvant être la goutte d'eau qui a fait déborder le vase après une longue période d'instabilité causée par l'activité volcanique.


Les chercheurs affirment aujourd'hui avoir percé le mystère en modélisant les effets écologiques des différentes possibilités.


"Lorsque nous avons produit les différents scénarios, que les deux événements se produisent ensemble ou séparément, nous constatons que l'astéroïde est le seul événement capable d'éradiquer complètement les habitats qui conviennent aux dinosaures", a déclaré le Dr Alfio Alessandro Chiarenza, premier auteur de la recherche à l'University College de Londres.


Dans la revue Proceedings of the National Academy of Sciences, Chiarenza et ses collègues expliquent comment ils ont construit des modèles pour étudier comment les différentes catastrophes auraient affecté le climat de la planète et, surtout, les habitats dans lesquels vivaient les dinosaures, des tyrannosaures aux ankylosaures blindés.


L'équipe s'est d'abord penchée sur une réduction de 5 % de la lumière du soleil, ce qui correspond à la limite supérieure de ce que l'on pourrait attendre du dioxyde de soufre et des débris des éruptions volcaniques qui bloquent la lumière, mais qui constitue un scénario très modéré pour l'impact d'un astéroïde. Le modèle suggère que cela n'aurait pas entraîné l'extinction des dinosaures, même si leur habitat aurait été réduit en raison de l'impact à long terme sur des facteurs tels que la température et les précipitations.


Cependant, une réduction de 10 à 20 % de la lumière solaire, soit la fourchette inférieure à extrême attendue de l'impact de l'astéroïde, aurait dévasté les habitats des dinosaures, une réduction de 15 % ou plus les détruisant complètement.

volcan

"Même si les éruptions volcaniques n'avaient pas eu lieu, l'extinction se serait produite dans tous les cas, car l'événement [l'impact] était suffisamment grave pour éradiquer les habitats des dinosaures dans le monde entier", a déclaré Chiarenza au Guardian.


En fait, l'équipe suggère qu'au lieu d'anéantir la vie, les impulsions de réchauffement climatique résultant du dioxyde de carbone libéré par les volcans auraient pu amortir le refroidissement dû à l'impact de l'astéroïde et aider la vie à se rétablir, même si le sort des dinosaures non aviaires serait resté le même.


Nous nous sommes dit : "D'accord... est-ce que c'est quelque chose de complètement scandaleux à suggérer", a déclaré Chiarenza. "Mais en fait, il semble que des études récentes se soient penchées sur cette question dans les archives géologiques, montrant que certaines impulsions de réchauffement, en particulier après l'impact, semblent avoir stimulé en quelque sorte la reprise de la vie, en particulier de la vie végétale, mais aussi l'augmentation de la taille des mammifères et de la diversité."


Selon l'équipe, les résultats sont liés à d'autres recherches, notamment les preuves fossiles du Deccan selon lesquelles des animaux, y compris des dinosaures, ont survécu à des éruptions antérieures de forte intensité, et les résultats suggérant que l'extinction massive a été un événement soudain.


Mais M. Chiarenza a déclaré qu'il s'attendait à ce que le débat se poursuive, ajoutant que les partisans de la théorie du volcanisme allaient probablement riposter. "Je suis certain que ces personnes ne se laisseront pas faire facilement", a-t-il déclaré.


Gerta Keller, professeur de paléontologie et de géologie à l'université de Princeton, qui n'a pas participé aux travaux, a critiqué la recherche en disant qu'elle ignorait les preuves apportées par les études récentes sur le volcanisme du Deccan, notamment les résultats montrant que la plus grande impulsion d'éruption volcanique a coïncidé avec l'extinction de masse.


"Lorsque les hypothèses de base d'une étude sont fondées sur des données sélectionnées, les résultats sont prévisibles et erronés", a-t-elle déclaré.


Toutefois, Steve Brusatte, professeur de paléontologie et d'évolution à l'université d'Édimbourg, a déclaré que l'étude était élégante et convaincante.


"Elle apporte des preuves irréfutables que l'astéroïde était le coupable, point final", a-t-il déclaré. "Non seulement cela, mais elle désigne spécifiquement un aspect de l'arsenal d'armes de l'astéroïde comme étant celui qui a abattu les dinosaures : c'est l'hiver nucléaire qui s'est abattu après que la poussière et la crasse de l'astéroïde ont bloqué le soleil pendant plusieurs années."


"Il semble cependant que les volcans aient joué un rôle, mais pas celui que beaucoup d'entre nous soupçonnaient : ils ont joué un rôle d'atténuation", a-t-il ajouté.


Brusatte a déclaré qu'il s'attendait, lui aussi, à ce que le débat se poursuive. "Mais avec chaque nouvelle étude, et surtout avec ce travail exceptionnel, il devient de plus en plus difficile d'envisager autre chose que l'astéroïde", a-t-il déclaré.