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Snouts de dinosaures de Chicken Beaks

Snouts de dinosaures de Chicken Beaks

Selon une étude publiée aujourd'hui (12 mai) dans Evolution, des scientifiques ont créé des embryons de poulet dont le visage rappelle celui des dinosaures. Des chercheurs de Harvard, de Yale et d'ailleurs ont inhibé les voies d'expression des gènes dans deux domaines des embryons de poulet en développement : la zone ectodermique frontonasale (FEZ) et la région médiofaciale sensible à Wnt. Ils ont ainsi obtenu des poussins embryonnaires présentant une morphologie faciale modifiée qui ressemblait moins à celle d'un oiseau à bec qu'à celle du museau d'un crocodile ou d'un dinosaure à long museau. "Nous essayons d'expliquer l'évolution par des études sur le développement", a déclaré à Science Arhat Abzhanov, biologiste du développement évolutionnaire à Harvard et coauteur de l'étude.

Les voies d'expression génétique interrompues sont impliquées dans la transformation des prémaxillaires des oiseaux, des os faciaux qui constituent une partie de la mâchoire supérieure chez la plupart des vertébrés, en une myriade de formes de becs chez environ 10 000 espèces d'oiseaux modernes. Lorsque les dinosaures se sont transformés en oiseaux il y a quelque 150 millions d'années, les prémaxillaires se sont allongés et ont fusionné pour former des becs. "Au lieu de deux petits os sur les côtés du museau, comme chez tous les autres vertébrés, ils ont été fusionnés en une seule structure", explique à Nature Bhart-Anjan Bhullar, coauteur de l'étude et paléontologue à Yale, aujourd'hui à l'université de Chicago. Abzhanov, Bhullar et leurs collègues ont pensé qu'en modifiant l'expression des gènes dans les régions faciales qui donnent finalement naissance aux prémaxillaires, ils pourraient influer sur la formation du bec et, en substance, remonter le temps de l'évolution pour encourager la formation d'une structure faciale plus primitive.

chiken beaks

Mais les embryons de poussins modifiés ne ressemblaient pas exactement à des dinosaures, selon Bhullar. "En regardant ces animaux de l'extérieur, on pourrait toujours penser qu'il s'agit d'un bec. Mais si vous voyiez le squelette, vous seriez très confus", a-t-il déclaré à Nature. "Je ne dirais pas que nous avons donné des becs aux oiseaux".

Néanmoins, les chercheurs de la communauté paléontologique ont partagé leur fascination pour ce travail. "Je pense que c'est fantastique", a déclaré Jack Horner, paléontologue de l'université d'État du Montana, au New York Times. "Très cool", a convenu Clifford Tabin, biologiste du développement à la Harvard Medical School, dans une interview accordée à Nature.

Mais au moins un biologiste du développement n'était pas aussi enthousiaste au sujet de la recherche récemment publiée. Ralph Marcucio, de l'université de Californie à San Francisco, a déclaré au New York Times que les travaux étaient prometteurs, mais qu'il n'était pas convaincu que les auteurs avaient trouvé la clé évolutive de la formation du bec. Comme Abzhanov, Bhullar et leurs collègues ont utilisé des produits chimiques aux effets secondaires potentiellement toxiques pour bloquer les voies d'expression chez les poussins, la morphologie résultante pourrait être simplement due à des tissus endommagés, a déclaré Marcucio.

De plus, au moins une des protéines ciblées dans l'expérience disparaît bien avant que les prémaxillaires ne commencent à se développer, ce qui rend peu probable qu'elle joue un rôle direct dans la formation du bec. "C'est une chose simple, mais lorsque vous examinez les données réelles, elle a tendance à s'effondrer", a déclaré Marcucio. "Cela fait disparaître la complexité qui est la réalité".

Bhullar a déclaré à Nature que son équipe prévoit d'étudier l'expansion du crâne des mammifères et la structure unique des membres inférieurs des crocodiles en adoptant des approches similaires d'évolution inverse. "Je pense que cela ouvrira une fenêtre aussi grande que possible dans le passé profond sans avoir une machine à remonter le temps", a-t-il déclaré. 



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