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Kongonaphon

Un ancêtre miniature des dinosaures, se nourrissant d'insectes, a été découvert à Madagascar.

Un petit reptile insectivore qui vivait il y a 237 millions d'années était un ancêtre miniature des dinosaures géants qui ont ensuite dominé la Terre, selon des scientifiques qui ont examiné des fossiles à Madagascar.

Le Kongonaphon kely mesurait environ 40 cm de long et 10 cm de haut au niveau des hanches, ont indiqué les scientifiques lundi. Il habitait une région de plaine inondable de ce qui est aujourd'hui le sud-ouest de Madagascar pendant la période triasique, il y a environ 237 millions d'années.

Des empreintes de pas révèlent que des dinosaures carnivores géants de la longueur d'un bus erraient en Australie.

Kongonaphon était un prédateur aux longues pattes qui était peut-être bipède. La forme de ses petites dents coniques et non dentelées, ainsi que l'examen de leur micro-usure, suggèrent que Kongonaphon, dont le nom scientifique signifie "tueur de petits insectes", se nourrissait d'insectes ou d'autres petits invertébrés.



Il était membre d'un groupe appelé Ornithodira couvrant la lignée évolutive qui a conduit aux dinosaures et aux ptérosaures - de grands reptiles volants - faisant partie d'un plus grand assemblage appelé archosaures qui comprenait également la lignée des crocodiliens.

"Sur la base d'analyses statistiques de la taille du corps, nous soutenons que les dinosaures et les ptérosaures ont évolué à partir d'un ancêtre miniaturisé", a déclaré le paléontologue Christian Kammerer du musée des sciences naturelles de Caroline du Nord, auteur principal de la recherche publiée dans les Proceedings of the National Academy of Sciences.

"L'évolution du gigantisme à partir d'ancêtres minuscules n'est pas rare dans les archives fossiles", a ajouté le coauteur de l'étude et paléontologue John Flynn du Musée américain d'histoire naturelle de New York.


Les dinosaures et les ptérosaures sont apparus il y a environ 230 millions d'années. Le premier dinosaure Herrerasaurus mesurait environ 6 mètres de long. Le premier ptérosaure, Eudimorphodon, était de la taille d'un pigeon. Les deux groupes ont fini par atteindre des proportions gigantesques. Le ptérosaure Quetzalcoatlus avait une envergure d'environ 10,5 mètres, comparable à celle d'un avion de chasse F-16. Le dinosaure Argentinosaurus atteignait environ 35 mètres de long.

Quetzalcoatlus

"Dans le contexte de ce gigantisme ultérieur, avoir un animal comme Kongonaphon "qui pouvait tenir dans les mains semble presque paradoxal", ajoute Kammerer.

"Cependant, cela correspond au modèle plus large que nous observons à cette époque. Il y a eu une tendance soutenue vers des tailles de corps adultes plus petites au début de l'histoire de cette lignée. Ceci est basé non seulement sur Kongonaphon, mais sur une série de reptiles à petit corps près de l'ancêtre commun des lignées de dinosaures et de ptérosaures." 



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