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Dinosaur marin

Un ancien reptile marin a donné naissance à des jeunes vivants.

Des chercheurs ont mis au jour un impressionnant crâne de dinosaure dans le lit d'une rivière canadienne. Officiellement appelée Regaliceratops peterhewsi, la nouvelle espèce présentait de nombreuses protubérances sur la tête, dont deux qui ont rappelé à ses découvreurs un certain personnage de bande dessinée. "Il y a ces cornes très courtes au-dessus des yeux qui correspondent au personnage de bande dessinée Hellboy", a déclaré au National Geographic le responsable de l'étude, Caleb Brown, paléontologue au Royal Tyrrell Museum of Palaeontology d'Alberta, au Canada. Brown et son collègue Donald Henderson ont publié un rapport sur cette découverte la semaine dernière (4 juin) dans Current Biology.
Dinosaur marin
Selon Brown et Henderson, R. peterhewsi, qui a été nommé d'après Peter Hews, le géologue pétrolier et gazier et chasseur de fossiles amateur qui a découvert le spécimen près de la rivière Oldman en Alberta en 2005, a parcouru l'Amérique du Nord préhistorique il y a environ 70 millions d'années. "Cette découverte montre que nous sommes peut-être encore loin de connaître toute la diversité des espèces de dinosaures au Crétacé supérieur de l'ouest de l'Amérique du Nord", a déclaré au Smithsonian James Farlow, géologue à l'université de l'Indiana-Purdue University Fort Wayne. "L'arbre évolutif présenté par les auteurs suggère qu'un ancêtre immédiat de Regaliceratops qui aurait vécu il y a quelques millions d'années reste à trouver. Il y a donc encore beaucoup de dinosaures intéressants à découvrir."

L'arsenal osseux de R. peterhewsi, qui orne son crâne de 592 livres, était probablement utilisé pour les rituels d'accouplement plutôt que pour l'agression ou la défense, selon Brown. "Lorsque les premiers dinosaures à cornes ont été découverts... nous avons pensé qu'ils étaient probablement utilisés pour se défendre", a déclaré Brown au Calgary Herald. "On a ces images emblématiques du Triceratops se battant avec le Tyrannosaurus rex. Mais plus nous trouvons de dinosaures à cornes, moins l'explication de la défense a de sens. Il y a un certain nombre d'espèces pour lesquelles leurs cornes seraient plutôt inutiles pour se défendre."

Les fossiles nouvellement analysés suggèrent également que d'autres dinosaures à cornes restent à découvrir. "Cette découverte nous en dit plus sur les types de dinosaures à cornes qui vivaient juste avant l'apparition du Triceratops", a déclaré à Smithsonian Andrew Farke, conservateur au Raymond M. Alf Museum of Paleontology. "Je suis maintenant vraiment curieux de voir quelles autres bizarreries ont pu exister à la même époque, cette nouvelle bête est un point de données important."
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