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Allosaurus

Un dinosaure Allosaurus soupçonné d'être un cannibale charognard

Long d'environ neuf mètres, doté de griffes de préhension et d'un crâne qu'il utilisait comme une hachette, l'Allosaurus faisait partie des dinosaures les plus redoutables de la période jurassique. Il semblerait maintenant que l'animal ait pu être cannibale.

Des chercheurs spécialisés dans les fossiles ont révélé que les marques de morsure trouvées dans une cache d'ossements de dinosaures provenant de la carrière de Mygatt-Moore, dans l'ouest du Colorado, ont été faites par un repas dinosaure contre dinosaure. Et les marques sur les os d'Allosaurus avaient potentiellement été faites par des dinosaures de leur propre espèce.

Allosaurus

Le Dr Stephanie Drumheller-Horton, premier auteur de la recherche, de l'Université du Tennessee, a déclaré que ces résultats apportaient un nouvel éclairage sur les prédateurs.

"Nous ne savons pas si le Mygatt-Moore préserve un écosystème exceptionnellement stressé, où les théropodes comme l'Allosaurus mangeaient toute la nourriture disponible, y compris les uns les autres ou si c'était en fait un comportement normal pour eux, et si nos stratégies précédentes de collecte de fossiles nous ont induits en erreur. Quel que soit le résultat, nous savons que ces animaux étaient plus disposés et capables de mordre dans les os que nous le pensions auparavant."



Dans la revue Plos One, Drumheller-Horton et ses collègues rapportent comment ils ont examiné 2 368 os fossilisés précédemment déterrés dans la carrière, qui date d'environ 152 millions d'années, ce qui englobe la fin de la période jurassique.

L'équipe a découvert que 684 des fossiles, soit 29 % de la cachette, présentaient au moins une marque de morsure telle qu'une entaille, un creux ou une perforation, et que les marques étaient présentes sur de nombreux os, des côtes et des membres longs aux orteils.

Si certaines de ces marques peuvent être dues à la prédation, d'autres sont le résultat d'un simple nettoyage, a expliqué Mme Drumheller-Horton. "En général, les prédateurs s'attaquent d'abord aux parties les plus charnues et passent ensuite aux parties de moins en moins nutritives. Un grand théropode essayant de manger les orteils d'un autre grand théropode est probablement arrivé très tard à la fête, lorsque les sections les plus intéressantes ont déjà été mangées." 

Alors que Drumheller-Horton a déclaré qu'il n'était pas clair ce qui avait fait les plus petites marques, les plus grandes marques ont été causées par des dinosaures mangeurs de viande, les théropodes, quelque chose de rare auparavant. "Il n'y avait tout simplement personne d'autre sur le site qui aurait pu les faire", a-t-elle déclaré, ajoutant que certaines des marques avaient clairement été laissées par des dents dentelées. "Cela exclut les autres prédateurs possibles, et il ne reste plus que les théropodes à considérer", a-t-elle ajouté.

Elle a déclaré que le grand prédateur le plus commun sur le site, de loin, était l'Allosaurus, bien que le Ceratosaurus, plus petit, était également présent ; chacun d'entre eux aurait pu laisser des marques de morsure. Elle ajoute qu'une marque de morsure provient d'un très grand théropode, mais son identité n'est pas claire.

Fait crucial, alors que de nombreux os mordus appartenaient à des dinosaures à long cou appelés sauropodes, et que certains provenaient de Mymoorapelta maysi, un type de dinosaure blindé, l'équipe a trouvé plusieurs marques de morsure sur des fossiles d'Allosaurus, ce qui suggère la nature cannibale de l'Allosaurus.

Le Dr Stephen Brusatte, paléontologue à l'université d'Édimbourg, qui n'a pas participé aux travaux, a déclaré que la cachette constituait un témoignage sans précédent de ce que les dinosaures théropodes avaient mangé.

"Le fait que des os d'Allosaurus présentent de grandes marques de morsure qui correspondent bien à la taille et à la forme des dents d'Allosaurus est très intriguant", a déclaré Brusatte. "Bien que ce ne soit pas complètement concluant que l'Allosaurus était le mordeur, c'est l'une des conclusions les plus raisonnables, à moins qu'il y ait eu un méga-theropode complètement inconnu qui partageait cet écosystème avec lui et les autres."

Andre Rowe, chercheur à l'université de Bristol, a suggéré que la forte prévalence des marques de morsure observées pourrait être due aux chasseurs de fossiles qui collectent des fossiles particuliers. Mais, a-t-il ajouté, Allosaurus n'aurait pas été le seul dinosaure à manger les siens. "Des preuves de cannibalisme sont notées chez un dinosaure malgache nommé Majungasaurus. Il est également présent chez les crocodiliens, qui sont parmi les plus proches parents vivants des dinosaures".

Brusatte est d'accord. "Il existe des preuves que le Tyrannosaurus rex, encore plus grand, était cannibale, et de nombreux prédateurs dans le monde d'aujourd'hui sont connus pour manger des membres de leur propre espèce, surtout quand les temps sont durs, comme pendant les sécheresses ou les poussées de mauvais temps."

Mais au moins un dinosaure a vu sa réputation injustement ternie. "Nous avions l'habitude de penser que nous avions des preuves de cannibalisme chez Coelophysis aussi", a déclaré Drumheller-Horton. "Mais cela a fini par être un cas d'erreur d'identité".



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