Un fossile remanie l'arbre généalogique des oiseaux

dinosaure

Des chercheurs ont trouvé un fossile qui, selon eux, est la plus ancienne espèce d'oiseau connue, une découverte qui amène les scientifiques à repenser l'arbre évolutif en constante évolution des premiers oiseaux et des dinosaures à plumes non aviaires. Le spécimen, une créature de la taille d'un poulet nommée Aurornis Xui qui vivait il y a environ 150 millions d'années, a été décrit dans une étude publiée cette semaine (29 mai) dans Nature.

dinosaure

"Si l'Aurornis est l'oiseau le plus primitif, c'est une découverte énorme", a déclaré le paléontologue Stephen Brusatte, de l'université d'Édimbourg, au Royaume-Uni, au blog Not Exactly Rocket Science, écrit par Ed Yong, un collaborateur régulier de The Scientist. Mais l'analyse du spécimen et sa place dans l'arbre de l'évolution sont sujettes à discussion, et Brusatte n'est "pas convaincu que cet article résolve l'histoire précoce des oiseaux."

Des dizaines d'espèces de dinosaures à plumes ont été mises au jour au cours de la dernière décennie, dont beaucoup dans la province de Liaoning, dans le nord-est de la Chine, mais la question de savoir lequel d'entre eux représentait les premiers oiseaux était controversée. On pensait que l'Archaeopteryx, une créature aux ailes emplumées qui semblait capable de voler, datant à peu près de la même période que le nouveau fossile, était le premier oiseau. Mais en 2011, Xing Xu, de l'Institut de paléontologie des vertébrés et de paléoanthropologie de Pékin, a soutenu qu'Archaeopteryx était en fait un dinosaure à plumes non aviaire, comme le Velociraptor. Cela signifie que le vol par battement a dû évoluer deux fois : une fois dans le groupe dont Archaeopteryx fait maintenant partie, et une autre fois dans la lignée qui a donné naissance aux oiseaux modernes.

Aujourd'hui, avec la découverte d'Aurornis, une équipe dirigée par Pascale Godefroit, de l'Institut royal des sciences naturelles de Belgique, à Bruxelles, a redessiné l'arbre de l'évolution. Les chercheurs ont comparé 1 000 caractéristiques du squelette d'Aurornis avec celles de 101 autres dinosaures et oiseaux, et ont conclu que le nouveau spécimen est une espèce distincte. De plus, leur analyse a permis de replacer Archaeopteryx sur la branche des oiseaux de l'arbre de l'évolution, ce qui suggère que le vol n'a pu évoluer qu'une seule fois, et de placer Aurornis juste en dessous d'Archaeopteryx comme le premier oiseau connu.

Mais Brusatte a déclaré à ScienceNOW que certains des spécimens considérés comme des espèces distinctes pourraient être des versions juvéniles et adultes de la même espèce, et a ajouté que le nouvel arbre évolutif de l'équipe n'est qu'une des nombreuses interprétations possibles.