Un rare dinosaure à long cou qui parcourait le monde polaire a été découvert en Australie.

dinosaure

Un dinosaure apparenté au T. rex et au Velociraptor, doté d'un cou inhabituellement long et qui pourrait être passé du statut de prédateur à celui de mangeur de plantes à l'âge adulte, a été mis au jour dans l'État de Victoria.


L'élaphrosaure était un membre de la famille des dinosaures théropodes qui comprenait toutes les espèces prédatrices. Il était de la taille d'un petit émeu, mesurait 2 m de la tête à l'extrémité d'une longue queue et avait des bras courts, chacun se terminant par quatre doigts.


Stephen Poropat, le chercheur principal à l'origine de cette découverte, à l'Université technologique de Swinburne à Melbourne, a déclaré que les elaphrosaures étaient "vraiment rares", avec seulement trois espèces nommées en Tanzanie, en Chine et en Argentine. "C'est le premier enregistrement du groupe en Australie, et seulement le deuxième enregistrement du Crétacé dans le monde entier".


"Ce sont certains des dinosaures théropodes les plus déroutants, car ils sont connus à partir de si peu de fossiles", a déclaré Steve Brusatte, paléontologue à l'Université d'Édimbourg, qui n'a pas participé à la recherche. "Ils semblent avoir été des théropodes au corps léger, à la course rapide et au long cou qui ont troqué le régime carnivore de leurs ancêtres pour devenir omnivores".



Vous voulez en savoir plus sur le T rex ? Poursuivez un ibis sur une piste, disent les scientifiques.



Révélé dans la revue Gondwana Research, le fossile, qui consiste en une seule vertèbre, a été découvert en 2015 sur un site de fouilles appelé Eric the Red West près de Cape Otway, à environ trois heures de route au sud-ouest de Melbourne.

dinosaure

Plutôt que les environnements désertiques typiques où l'on trouve souvent des fossiles, les fouilles menées ici par le Melbourne Museum extraient les fossiles d'immenses dalles de roche grises et dures le long du littoral, qui sont fréquemment inondées d'eau de mer.


"L'une des particularités de ce site est que la première ou les deux premières heures d'une fouille sont consacrées à pelleter du sable humide", a déclaré Adele Pentland, doctorante à l'université de Swinburne et co-auteur de l'étude.


Trouvée par une participante volontaire aux fouilles, Jessica Parker, la vertèbre inhabituelle de 5 cm de long a fini dans la collection du musée de Melbourne. En raison de la forme allongée de cet os délicat, on a d'abord pensé qu'il provenait d'un ptérosaure volant, plutôt que d'un dinosaure.


Ce n'est que plusieurs années plus tard, lorsque Mme Pentland est venue étudier l'os dans le cadre de ses recherches sur les ptérosaures australiens, que les chercheurs ont réalisé qu'il s'agissait de quelque chose d'entièrement différent. 


"J'avais entendu parler de cette magnifique vertèbre de ptérosaure dans la collection. Elle portait la mention "ptérosaure" sur l'étiquette et avait été identifiée [comme telle] par la personne qui l'avait préparée", a-t-elle déclaré. Mais les vertèbres du cou des ptérosaures sont très particulières, selon Mme Pentland. Elles ont toutes une boule à l'extrémité de la tête et une cavité à l'extrémité de la queue. Mais cet os avait des douilles, ou des surfaces concaves, aux deux extrémités, ce qui signifie qu'il ne pouvait pas appartenir à un ptérosaure.


"Nous sommes donc revenus à la case départ et avons commencé à consulter les manuels scolaires pour essayer de déterminer de quel type de vertèbre il s'agissait", a déclaré M. Poropat. Après avoir établi que l'os provenait d'un théropode, ils sont tombés sur un dinosaure africain du Jurassique appelé Elaphrosaurus, dont les vertèbres du cou sont "environ quatre fois plus longues que hautes, ce qui est inhabituel pour les théropodes".


"La beauté de cette vertèbre du cou est qu'elle était particulièrement instructive, simplement parce que les vertèbres du cou de l'elaphrosaure sont si bizarres par rapport aux autres dinosaures", a déclaré Poropat.


Alors que l'élaphrosaure australien n'est connu que par un seul os, son parent chinois du Jurassique, Limusaurus, est connu par toute une série de squelettes fossiles de bébés à adultes. Ces squelettes montrent qu'il avait les dents acérées d'un prédateur lorsqu'il était bébé, dents qu'il a perdues à l'âge adulte, peut-être pour passer à un régime essentiellement végétal.



Les cinq : les dinosaures qui parcouraient autrefois les îles britanniques

Lire la suite

"Parmi les élaphrosaures, les crânes ne sont connus que pour Limusaurus, et ils montrent que les juvéniles avaient des dents, alors que les adultes avaient des becs", a déclaré Poropat. "On peut supposer que cela indique un changement de régime alimentaire, mais on ne sait pas exactement de quoi il s'agit. Je suppose qu'il était principalement herbivore [à l'âge adulte], mais qu'il pouvait être un prédateur opportuniste de petits animaux."


Brusatte a déclaré que cette nouvelle découverte était "un excellent exemple de la façon dont un os fossile peut raconter une histoire énorme".


"Cette découverte élargit considérablement l'éventail de ces animaux... Ils constituaient probablement un groupe de dinosaures très répandu, voire mondial, que nous n'avons pas encore apprécié en raison des maigres indices qu'ils ont laissés derrière eux." 


Cette nouvelle découverte montre qu'ils se déplaçaient même dans les environnements polaires du sud.


L'Australie étant beaucoup plus au sud il y a 110 millions d'années, ces dinosaures victoriens auraient vécu dans le cercle antarctique. Bien que le monde ait été beaucoup plus chaud pendant le Crétacé, ils auraient quand même dû endurer des mois d'obscurité en hiver et des températures qui descendaient périodiquement en dessous de zéro.


Néanmoins, d'autres fossiles montrent que la vie y était très diversifiée. Des forêts de conifères semblables à des casse-tête de singe et des arbres gingko avaient des sous-bois tapissés de cycades, de fougères et de prêles. Les animaux comprenaient une variété de dinosaures, ainsi que des tortues, des poissons et des reptiles marins.


D'autres expéditions sur le site d'Eric the Red West ont été contrecarrées deux fois cette année, d'abord par la crise des feux de brousse, puis par Covid-19. Mais M. Poropat a déclaré que de nombreux fossiles attendaient d'être fouillés et qu'il y avait une "forte probabilité" que d'autres ossements d'élaphrosaures soient trouvés.