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triceratops

Une autre chose qu'un Triceratops partage avec un éléphant.

Dans un paysage luxuriant et révolu, un Triceratops affamé se nourrit de fougères basses et de cycadales à cônes pour alimenter sa carcasse de 10 tonnes. L'animal avale d'énormes bouchées de fourrage grossier, graines et autres, avant de partir à la recherche de nouvelles sources de nourriture.

Quelques jours plus tard et à des kilomètres de là, le Triceratops vide ses intestins, semant les graines des plantes qu'il a mangées, avec de l'engrais, dans des terres plus éloignées que celles qui pourraient être atteintes sans lui.

La dispersion des graines de plantes dans le corps des animaux, appelée zoochorie, est si courante dans les écosystèmes modernes que les plantes adaptent souvent leurs fruits et leurs fleurs pour attirer des porteurs spécifiques. Des fossiles de crottes et de contenus d'intestins indiquent que des graines de plantes se sont également glissées dans le ventre de dinosaures, mais il est difficile de savoir si ces relations étaient aussi répandues et sophistiquées qu'aujourd'hui.
triceratops
George Perry, un écologiste forestier de l'université d'Auckland qui étudie les pressions humaines sur la dispersion des graines, s'est mis à réfléchir à ce sujet lors de l'épidémie de coronavirus en Nouvelle-Zélande.

 

Dans une étude publiée mercredi dans Biology Letters, M. Perry a établi un cadre permettant de calculer la distance à laquelle les dinosaures, dont le poids varie de 20 livres à 90 tonnes environ, auraient pu transporter les graines des plantes préhistoriques. Il a constaté que des dinosaures tels que le Triceratops ou le Stegosaurus avaient le bon mélange de taille et de vitesse pour déposer des graines à une distance de 5 à 30 km des plantes mères. Ce chiffre est comparable à celui de l'éléphant de brousse d'Afrique, qui transporte des graines sur une distance de 1,5 km en moyenne, mais qui peut aller jusqu'à 40 km.

Les simulations du Dr Perry dépendent de deux facteurs principaux : la vitesse du dinosaure et le temps qu'il conserve les graines avant de les éliminer. Il est difficile de déterminer ces valeurs en raison des limites des archives fossiles. Cela dit, la masse corporelle est liée à la vitesse de marche et au temps de rétention des graines chez les animaux modernes, ce qui peut servir d'analogie approximative pour les écosystèmes du passé.

"Ce que nous aimerions vraiment pouvoir faire, c'est installer un traceur GPS sur un dinosaure et le suivre partout, mais nous ne pouvons pas le faire", a déclaré le Dr Perry. Pour cette raison, les hypothèses de l'étude sont "raisonnablement conservatrices", a-t-il ajouté.

Les grands animaux voyagent généralement plus loin et conservent leurs graines plus longtemps que les petits animaux. Mais les dinosaures extrêmement massifs, comme l'Argentinosaurus de 90 tonnes, étaient peut-être plus lents que les herbivores de taille moyenne. Cela signifie que les herbivores comme le Triceratops étaient probablement les disperseurs de graines les plus efficaces en raison de leur taille plus modeste mais de leur appétit prodigieux.

"Le potentiel de dispersion des graines des animaux disparus est d'une grande importance, et le Dr Perry a estimé celui des dinosaures de manière judicieuse", a déclaré Tetsuro Yoshikawa, écologiste végétal à l'Institut national d'études environnementales au Japon, qui a publié des recherches sur ce sujet.

"Puisque les animaux terrestres existants, comme les éléphants et les ours, peuvent transporter des graines sur plusieurs kilomètres dans certains cas, il est possible que les dinosaures de grande taille aient un potentiel similaire."

L'étude du Dr Perry est "un excellent exemple de la façon dont, avec une pensée latérale intelligente, un scientifique peut trouver des moyens d'obtenir un aperçu d'une question qui, à première vue, ne pourrait être résolue qu'avec une machine à remonter le temps", a déclaré John Hall, écologiste végétal à l'Université du Queensland et expert des cycadales.

Bien sûr, il serait merveilleux que les scientifiques puissent plonger jusqu'au coude dans de véritables excréments de dinosaures, à la Ellie Sattler de "Jurassic Park". Hélas, les détails les plus fins de ces écosystèmes complexes resteront très probablement entourés de mystère et de spéculation.

"Lorsque nous observons le monde naturel actuel, la diversité et l'intimité des relations symbiotiques étroites entre les plantes et les animaux qui pollinisent les fleurs et dispersent les graines sont tout simplement stupéfiantes", a déclaré le Dr Hall.

Il n'y a "aucune raison de ne pas penser que l'éventail de ces relations devait être tout aussi complexe et diversifié à l'époque préhistorique", a-t-il ajouté, même si "ces relations doivent rester désespérément perdues pour nous". 

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